La mission a, d’une certaine manière, été trop bien accomplie. La sonde Osiris-Rex, qui devait collecter des échantillons de l’astéroïde Bennu, en a récolté plus que ce que sa capacité permettait et est en train de perdre son chargement.

La Nasa, l’agence spatiale américaine, explique que la quantité de particules collectées est telle que le compartiment de collecte n’arrive pas à se refermer. La sonde doit rapporter les poussières et petits cailloux sur Terre en 2023, ce qui serait, de loin, le plus grand échantillon extraterrestre depuis les missions Apollo sur la Lune. Mais la condition est qu’elle arrive à les stocker hermétiquement pour le voyage du retour.

Cette vidéo, faite d’une juxtaposition de photos, montre le moment où la sonde perfore le sol de Bennu, un astéroïde qui croise l’orbite de la Terre.

Depuis la collecte, la sonde s’est prise en photo sous tous les angles, et ses maîtres terrestres ont découvert avec stupeur un inquiétant nuage de particules flottant autour du bras de trois mètres de longueur. « Une fraction substantielle de la masse récoltée est en train de s’échapper », a déclaré Dante Lauretta, chef de la mission.

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La bonne nouvelle, c’est que la sonde aurait récupéré de l’ordre de 400 grammes de fragments dans son compartiment de collecte, soit bien plus que les 60 grammes minimum désirés, et en tout cas plusieurs centaines de grammes, selon le scientifique. Mais 5 à 10 grammes ont déjà été observés autour du bras. « Ma grande inquiétude est que des particules s’échappent. Nous sommes les victimes de notre succès », a dit Dante Lauretta.

L’opération de mesure de la masse par une rotation de l’appareil, initialement prévue ce samedi, a été annulée, car cela risquerait de faire sortir encore plus de fragments. L’urgence est désormais de réduire au minimum les activités de l’appareil, pour limiter les fuites, et de préparer au plus vite le stockage des échantillons dans la capsule qui se situe au centre de la sonde. Cela implique un mouvement du bras, et doit être préparé minutieusement par les ingénieurs. Elle aura peut-être lieu mardi.

Les fragments se trouvent en ce moment dans le compartiment circulaire au bout du bras. Mardi dernier, le bras s’est collé quelques secondes sur le sol de Bennu et a soufflé en même temps du gaz comprimé, faisant se soulever des particules qui ont été capturées à l’intérieur du bras, comme sous une cloche. Mais le bras s’est en réalité enfoncé de 48 cm en profondeur, à la surprise de la Nasa. Le mécanisme de fermeture du compartiment est bloqué par des pierres. Les scientifiques se montrent malgré tout relativement optimistes sur la préservation d’un échantillon suffisant.

La sonde, lancée il y a plus de quatre ans, doit reprendre le chemin de la Terre en mars et atterrir dans l’Utah en septembre 2023. Dante Lauretta se prépare à près de trois ans d’incertitude. « Nous allons devoir attendre jusqu’au retour à la maison pour savoir précisément combien nous avons, et ça, comme vous l’imaginez, c’est difficile. »

Source: https://www.leparisien.fr/sciences/osiris-rex-la-sonde-de-la-nasa-perd-des-cailloux-collectes-sur-l-asteroide-bennu-24-10-2020-8404768.php

OSIRIS-REx, NASA, Asteroid, 101955 Bennu, Outer space

World news – FR – Osiris-Rex : la sonde de la Nasa perd des cailloux collectés sur l’astéroïde Bennu

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