ESPACE – Il y a 13 ans, une équipe d’astronomes faisait une étonnante découverte dans le ciel. Un signal aussi puissant que court, appelé “sursaut radio rapide” (FRB), distant de plusieurs milliards d’années-lumière.

Depuis, des dizaines ont été captés, à chaque fois très rapides, très forts et très lointains. On a même réussi à trouver avec plus de précision le point de départ de certains. Mais celui-ci était tellement éloigné qu’il était difficile de connaître l’origine, la cause de ce signal si mystérieux. Des dizaines d’hypothèses, y compris une origine artificielle extraterrestre, ont été imaginées, sans confirmation. Jusqu’à maintenant. 

Dans trois études publiées ce mercredi 4 novembre dans Nature, des dizaines de chercheurs expliquent avoir détecté en avril dernier un sursaut radio rapide à quelque 30.000 années-lumière de la Terre. Cela semble loin, mais à l’échelle de l’univers, c’est équivalent à découvrir un trésor dans son jardin. C’est la première fois qu’un tel signal est observé dans notre galaxie. Surtout, les chercheurs ont réussi à localiser avec précision ce FRB. Il proviendrait d’un magnétar, une des étoiles les plus étranges de l’espace.

Cette observation, réalisée via plusieurs télescopes spatiaux et terrestres, a été rendue possible grâce à la collaboration de nombreuses équipes scientifiques, rappelle Nature. Le 27 avril, des émissions de rayons X et gamma sont captées par des observatoires en provenance du magnétar SGR 1935+2154.

Kézako? Ces objets, dont le premier a été détecté en 1998, sont des cadavres d’étoiles. Quand une étoile meurt, elle explose parfois en une supernova et se transforme en une étoile à neutron, extrêmement dense (si le Soleil en était une, il ne ferait pas plus de 20 kilomètres de diamètre). Parfois ce nouvel astre se dote d’un gigantesque champ magnétique émettant par intermittence des sursauts de rayons X et gamma. Un magnétar.

Le lendemain de cette détection de rayons X et gamma, d’autres télescopes, spécialement dédiés à la recherche de sursauts radio rapide, enregistrent un puissant signal radio dans la même région du ciel. L’équivalent, en une milliseconde, de ce qu’envoie le Soleil en 30 secondes. Nom de code: FRB 200428. “Ce programme d’observation a été spécialement créé pour détecter dans la Voie lactée un signal similaire aux FRB extragalactiques”, explique Christopher Bochenek, co-auteur des travaux et astrophysicien spécialiste des FRB.

Car jusque-là, aucun sursaut radio rapide n’a été repéré dans notre galaxie. Tous se situent à des distances gigantesques, à des millions ou milliards d’années-lumière. “Nous estimions que les chances de détection étaient de l’ordre de 10%, alors quand j’ai vu les données, je me suis tout simplement paralysé”, se rappelle-t-il.

Mais les données sont correctes. Elles ont été confirmées par d’autres télescopes et d’autres équipes. C’est le premier sursaut radio rapide détecté dans la galaxie. C’est également la première fois que l’on observe d’autres ondes émises du même endroit. Et c’est enfin la première fois que la source d’un FRB est associée à la présence d’un magnétar.

C’est donc une grande avancée pour l’astrophysique, même si ces sursauts sont toujours entourés de mystères. “Nous ne pouvons pas conclure que tous les FRB viennent de magnétar, mais il est très probable que certains soient bien originaires de ces objets”, explique Danielle Michille, astrophysicien à l’université de McGill et co-auteur des travaux.

Mais il reste des zones d’ombres. Par exemple, ce sursaut rapide est beaucoup moins puissant que ceux précédemment observés. 40 fois moins que le plus faible des FRB et en moyenne des milliers de fois plus pâles qu’un sursaut “typique”. Alors est-ce bien la même chose? Pour Christoper Bochenek, la comparaison tient la route et il est logique que le premier sursaut découvert dans notre Voie lactée soit plus faible: il est estimé qu’un FRB d’une puissance “classique” n’est émis qu’environ une fois tous les 50 ans dans une galaxie particulière.

Surtout, reste à comprendre comment un magnétar produit un sursaut radio. Une des théories les plus prometteuses, rappelle Nature: une éruption à la surface de l’étoile propulse des particules et des électrons à forte vitesse dans l’espace. Mais ceux-ci viennent s’entrechoquer avec d’autres particules un peu plus loin, émises par une précédente éruption. Cette collision entraîne une onde de choc aussi brusque que puissante générant un sursaut radio rapide.  Reste maintenant à confirmer cette hypothèse et à observer d’autres FRB provenant de magnétars.

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Source: https://www.huffingtonpost.fr/entry/origine-des-mysterieux-sursauts-radio-rapides-enfin-decouverte_fr_5fa2a097c5b6f1e97fe5bbb8

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World news – CA – On a peut être enfin découvert l’origine de ces mystérieux signaux radio dans l’espace

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