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L’expérience semblait anodine Au début de l’été, un groupe de chercheurs de l’Université de Harvard s’envolerait pour Kiruna, une petite ville de 22000 habitants dans le nord de la Suède. Là, avec l’aide d’une société spatiale suédoise, ils lanceraient un ballon transportant une gondole chargée d’instruments dans la stratosphère, quelque 125 miles au-dessus de la surface de la Terre Ils faisaient quelques tests, emballaient les instruments, puis rentraient chez eux

C’était du moins le plan Mais certains ont vu le projet – connu sous le nom d’expérience de perturbation stratosphérique contrôlée, ou SCoPEx en abrégé – comme quelque chose de moins innocent. Il était sur le point d’être l’une des premières expériences en extérieur sur ce que l’on appelle la «géo-ingénierie solaire»: le processus de pulvérisation de particules dans la haute atmosphère pour refléter la lumière du soleil et, idéalement, contrer la flambée des températures provoquée par le changement climatique. C’est une technologie si controversée que même la perspective de la rechercher peut provoquer de l’anxiété – et des réactions négatives

SCoPEx n’a pas fait exception L’équipe n’avait pas prévu de libérer de particules au-dessus de Kiruna; le premier vol était simplement une course à sec pour les instruments et la nacelle à hélice du ballon Mais en février, peu de temps avant qu’un comité consultatif indépendant de Harvard ne donne son feu vert, un groupe d’organisations environnementales suédoises et le Conseil autochtone saami ont envoyé une lettre demandant que le projet soit annulé. «Les plans SCoPEx pour Kiruna constituent un réel aléa moral», ont-ils écrit, ajoutant que la technologie «comporte des risques de conséquences catastrophiques.”Certains segments des médias ont adopté un ton plus frénétique, brouillant les faits dans le but d’obtenir des clics. «Bill Gates veut pulvériser des millions de tonnes de CRAIE dans la stratosphère», a proclamé le Daily Mail (Gates soutient financièrement la recherche de Harvard sur la géo-ingénierie solaire, mais ne s’est pas prononcé en faveur du projet SCoPEx lui-même)

Après des semaines de retard, le comité consultatif de Harvard – un groupe de neuf experts ayant le dernier mot sur la poursuite du test en Suède – a annoncé que, en raison du contrecoup, le projet avait été mis en attente, dans l’attente de plus ” engagement sociétal »avec le public suédois Le lancement, ont-ils dit, n’aurait pas lieu avant 2022 – voire pas du tout

«J’étais frustré, c’est sûr», a déclaré David Keith, professeur de physique à l’Université Harvard qui aide à diriger le projet «J’ai la forte impression que la communauté internationale et environnementale s’accorde de plus en plus sur le fait que la recherche sur ce sujet a du sens.”

C’est encore un autre retard pour la recherche en géo-ingénierie solaire Bien que la réflexion du soleil pour ralentir le réchauffement climatique ait été discutée pendant plus d’un demi-siècle, de très rares expériences ont eu lieu Certains ont progressé avec peu d’attention médiatique ou de controverse – des scientifiques ont testé l’éclaircissement des nuages ​​au large de la côte de Californie et au-dessus de la Grande Barrière de Corail en Australie – tandis que d’autres se sont embourbés dans le désaccord et le doute. En 2012, par exemple, un projet britannique de réflexion du soleil avec des gouttelettes d’eau a été annulé en raison de problèmes de conflit d’intérêts concernant les brevets.

À présent, alors que les scientifiques et les militants continuent de débattre de la sagesse de mener ce type de recherche, SCoPEx commence à ressembler à un type d’expérience totalement différent: une incursion pour déterminer qui peut décider si la recherche en géo-ingénierie solaire a lieu – et comment

Il est difficile de trouver quelqu’un qui dit que la géo-ingénierie solaire devrait être déployée de si tôt – ou jamais Bien que des particules réfléchissantes se frayent déjà un chemin dans l’atmosphère (à la fois de la pollution par aérosols et de la poussière et des cendres volcaniques), modifier délibérément le ciel déjà rempli de dioxyde de carbone semble au mieux mal orienté – et au pire désastreux. La géo-ingénierie solaire, après tout, n’est pas une véritable «solution» au changement climatique; il n’aspire pas le CO2 du ciel et n’inverse pas la trajectoire à long terme du réchauffement Au mieux, il pourrait temporairement baisser le chauffage pendant que le monde lutte pour réduire ses émissions de manière permanente Et pour beaucoup de gens, c’est tout simplement effrayant

Mais certains scientifiques pensent que le réchauffement a progressé jusqu’à présent qu’il faudrait au moins faire des recherches sur la diminution de la luminosité du ciel, même si la technologie n’est jamais utilisée Le monde s’est déjà réchauffé 12 degrés Celsius depuis l’époque préindustrielle, se rapprochant de plus en plus du 1Marque de 5 degrés C qui est devenue synonyme de vagues de chaleur mortelles, d’écosystèmes dévastés et de flambée du niveau de la mer Dans certaines régions des tropiques, la combinaison de l’augmentation de la chaleur et de l’humidité a déjà commencé à pousser les températures extérieures à la limite de ce que les humains peuvent survivre. Si la géo-ingénierie solaire a été bien étudiée – et jugée efficace et sûre – elle pourrait fournir une réponse d’urgence et briser la vitre si le réchauffement devient insupportable

«Nous ne devrions pas chercher à faire ces [expériences] parce que nous les aimons», a déclaré Peter Frumhoff, climatologue en chef à l’Union of Concerned Scientists. (Il a également aidé à sélectionner les membres du comité consultatif de SCoPEx) “C’est juste que nous sommes dans un moment vraiment sérieux – et notre ambition de résoudre le problème n’a pas été suffisante”

Les scientifiques affirment également que les risques d’une telle recherche devraient être extrêmement faibles Dans le projet SCoPEx, par exemple, le premier vol n’aurait libéré aucune particule; lors de vols ultérieurs, probablement au-dessus du sud-ouest américain, les chercheurs prévoyaient de libérer quatre livres et demie de carbonate de calcium (en fait, de la poussière de craie) ou de sulfates, qui sont des ingrédients courants dans les détergents ou les shampooings. (Quatre livres et demi, a noté l’un des chercheurs, est moins important que ce qui est libéré chaque minute par un avion commercial moyen) Et l’objectif de l’expérience n’est pas de mesurer à quel point ces produits chimiques reflètent réellement la lumière du soleil; il s’agit d’analyser la manière dont elles se mélangent et interagissent avec les autres particules de la stratosphère

“Un grand nombre des risques qui me préoccupent en fait sont que la télécabine bascule et blesse quelqu’un”, a déclaré ironiquement Keith, le professeur de Harvard.

Mais même si les risques immédiats de la recherche sont négligeables, les opposants affirment que le lancement du ballon pourrait créer d’autres problèmes sur toute la ligne. L’un des arguments est qu’il existe une «pente glissante» entre la recherche de la géo-ingénierie et son déploiement. Aujourd’hui, on pense: c’est un ballon de recherche avec une nacelle chargée d’instruments; demain, c’est une flotte dystopique d’avions gouvernementaux qui pulvérise des particules de refroidissement dans l’air

“Vous ne pouvez pas voir ce test comme une chose distincte”, a déclaré Johanna Sandahl, présidente de la Société suédoise pour la conservation de la nature, qui a signé la lettre demandant l’annulation du projet. «Vous devez le voir dans le cadre du développement de cette technologie vraiment dangereuse La dernière chose que vous expérimentez réellement est le climat et l’ensemble du système terrestre”

Les critiques disent que la recherche sur l’atténuation du soleil pourrait également détourner l’attention du travail acharné de réduction des émissions de carbone maintenant – ou, pire encore, encourager les entreprises et les gouvernements à continuer de brûler autant de combustibles fossiles qu’ils peuvent trouver. C’est pourquoi la géo-ingénierie solaire a souvent été qualifiée de «risque moral«Si nous avons la capacité de nous protéger sous un parapluie aérosol à un coût relativement faible (selon une estimation, un programme mondial de géo-ingénierie solaire pourrait coûter aussi peu que 2 milliards de dollars par an), pourquoi s’embêter avec la transition coûteuse et difficile vers les énergies renouvelables énergie du tout?

Keith dit s’inquiéter constamment de la dimension «risque moral» de ses recherches «J’en perds le sommeil», dit-il Mais, a-t-il ajouté, «je suis convaincu qu’il n’est pas éthique de refuser des choses vitales au-dessus de ce risque.«Dans les années 1990 et au début des années 2000, souligne-t-il, dépenser de l’argent pour s’adapter au changement climatique (construire des digues, se retirer des incendies de forêt incontrôlables) était en soi considéré comme un risque moral – à tel point que l’ancien vice-président et militant pour le climat Al Gore l’appelait une «sorte de paresse» dans un livre de 1993

Pour Keith, le risque de réduction des réductions d’émissions ne l’emporte pas sur les avantages d’aider les millions de personnes dans des pays comme le Bangladesh à survivre à des températures de plus en plus brutales La recherche en géo-ingénierie solaire, dit-il, est similaire aux nombreux risques moraux avec lesquels nous avons appris à vivre au fil des ans: programmes d’échange de seringues, par exemple, ou même mesures de sécurité dans les voitures. “Il y avait des gens sérieux qui ont dit que nous ne devrions pas introduire d’airbags, car cela encouragerait les gens à conduire plus vite”, a déclaré Keith «Et c’est probablement le cas, un peu”

Pour l’instant, le projet SCoPEx reste en attente Le comité consultatif a promis d’entamer un dialogue avec le Conseil sami et les groupes environnementaux opposés au projet Les membres du comité ont également admis qu’ils avaient mal évalué l’ampleur du contrecoup qui résulterait juste du premier test de la télécabine. «Il est juste de dire que nous n’avions pas anticipé les objections qui seraient soulevées en Suède», a déclaré Michael Gerrard, membre du comité qui dirige également le Sabin Center for Climate Change Law de l’Université de Columbia.

Mais au-delà du terme abstrait d ‘«engagement sociétal», aucune des sources à qui j’ai parlé ne semblait savoir de quel niveau de soutien le projet aurait besoin pour aller de l’avant. Aurait-il besoin d’obtenir l’approbation d’une fraction du public ou du gouvernement suédois? Ou du monde entier? “Nous n’avons pas encore traversé ce pont”, m’a dit Gerrard

Pour sa part, le Conseil sami, qui représente le peuple autochtone sami en Suède, en Norvège, en Finlande et en Russie, s’est fermement opposé au projet «Cela va à l’encontre de notre vision du monde de respecter la nature», a déclaré Åsa Larsson Blind, vice-présidente du Conseil des Saami. Le groupe, dit-elle, serait ouvert à s’engager avec les chercheurs et le comité consultatif SCoPEx sur la géo-ingénierie solaire en général – mais pas sur ce projet en particulier. «Nous avons une position très claire selon laquelle nous n’approuvons pas le développement de la technologie de géo-ingénierie solaire en Sápmi», a-t-elle dit, utilisant le nom autochtone pour les zones traditionnellement habitées par les Samis.

Frumhoff, qui a aidé à sélectionner le comité consultatif, pense que l’expérience à Kiruna devrait être annulée et déplacée vers un autre endroit «Harvard devrait débrancher la prise», m’a-t-il dit «Le Conseil Saami l’a rejeté Revenir en arrière et leur demander à nouveau semble irrespectueux”

Mais il est difficile de déterminer ce que le grand public pense de la recherche La lettre envoyée par des groupes environnementaux et autochtones a exhorté les chercheurs à ne pas aller de l’avant jusqu’à ce qu’il y ait un «consensus mondial complet» sur l’acceptabilité de la géo-ingénierie solaire – un défi incroyablement élevé pour toute recherche controversée. Pour compliquer les choses, les spécialistes des sciences sociales ont déjà découvert que les citoyens de pays comme la Chine, l’Inde et les Philippines sont plus susceptibles de voir la géo-ingénierie solaire comme une option potentielle que ceux de pays plus développés. Qui devrait décider si une expérience doit aller de l’avant – les personnes qui vivent autour d’elle, ou celles qui pourraient en bénéficier le plus?

La perspective la plus effrayante est peut-être que si les chercheurs de Harvard n’expérimentent pas la géo-ingénierie solaire, quelqu’un d’autre pourrait encoreHolly Jean Buck, professeur adjoint d’environnement et de développement durable à l’Université de Buffalo, affirme que si les efforts des scientifiques pour mener des recherches transparentes et publiquement responsables sont à plusieurs reprises déjoués – par une combinaison d’attention médiatique et d’opposition vocale – les entreprises privées ou l’armée pourraient prendre les choses en main

“Est-ce le genre de géo-ingénierie solaire auquel vous voudriez peut-être faire face en 2030, 2040, 2050?” dit-elle «Je pense qu’il est assez clair qu’un programme de recherche financé par des fonds publics serait bien meilleur que la version de la géo-ingénierie que nous obtenons lorsque la recherche est effectuée dans l’ombre.”

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Actualités – États-Unis – Qui décide d’étudier la géo-ingénierie solaire?

Source: https://grist.org/science/who-gets-to-decide-if-we-study-solar-geoengineering-after-the-scopex-project-canceled/

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