La défense contre les prédateurs ne peut pas expliquer complètement pourquoi les étourneaux européens créent des motifs aussi incroyables dans le ciel

C’est un spectacle fascinant: des milliers d’oiseaux se déplacent à l’unisson dans le ciel du soir, tourbillonnant et plongeant comme s’ils exécutaient un ballet hautement synchronisé

Lorsqu’ils descendent enfin vers leur perchoir dans les arbres, le battement de leurs ailes irisées crée une telle vague de sons que le bruit a valu au phénomène son nom inhabituel: un murmuration d’étourneaux.

Le terme est propre aux étourneaux européens ou communs, l’un des oiseaux les plus abondants et les plus adaptables au monde. Originaire du Royaume-Uni ainsi qu’en Europe, les étourneaux sont devenus des espèces envahissantes dans tout l’US, Australie, Nouvelle-Zélande, Fidji, Afrique du Sud et de nombreux autres pays où, au fil des siècles, ils ont été introduits par accident ou intentionnellement À la fin des années 1890, un groupe de passionnés de Shakespeare a relâché une centaine d’étourneaux européens dans Central Park à New York, dans l’espoir de peupler la région de tous les oiseaux mentionnés dans les œuvres du dramaturge.

Bien que les étourneaux puissent être une nuisance et une menace pour les oiseaux indigènes, leurs murmures sont des spectacles à couper le souffle qui attirent souvent les foules à regarder

Dans l’hémisphère nord, les murmures commencent à l’automne et en hiver alors que les oiseaux font des haltes jusqu’à six semaines lors de leurs migrations vers le sud. Pendant ce temps, les étourneaux peuvent s’aventurer jusqu’à 60 miles par jour de leurs arbres perchés pour se régaler de graines, d’insectes et de larves, puis se rassembler pour créer des murmures pouvant durer jusqu’à 45 minutes. (En savoir plus sur les voyages épiques des oiseaux migrateurs)

Bien sûr, les oiseaux se déplaçant en troupeaux ne sont pas un nouveau comportement, et les ornithologues l’ont longtemps étudié Mais aucune autre espèce d’oiseau ne vole avec la même coordination ou les mêmes schémas complexes que les étourneaux européens, dont les murmures ont été comptées jusqu’à 750000 individus.

De plus, bien que les étourneaux soient un oiseau si omniprésent, on sait très peu pourquoi ils murmurent

«En fin de compte, j’étudie cela depuis 50 ans, et je ne sais toujours pas», déclare l’ornithologue Frank Heppner, professeur émérite à l’Université du Rhode Island, qui a fait quelques-unes des premières études du comportement des étourneaux dans les années 1960

Le physicien de l’Université de Rome, Andrea Cavagna, a passé les 16 dernières années à étudier comment les étourneaux synchronisent leurs mouvements avec une telle précision et grâce. Pour ce faire, il a créé des modèles 3D sophistiqués des troupeaux d’étourneaux qui tourbillonnent sur la Piazza dei Cinquecento à Rome, où la population d’étourneaux a doublé au cours de la dernière décennie pour atteindre environ un million d’oiseaux.

Avec son partenaire de recherche Irene Giardina, Cavagna utilise trois caméras synchronisées à grande vitesse sur le toit du Palazzo Massimo pendant la migration hivernale des étourneaux.

«Chaque hiver, nous sommes allés là-haut dans le froid et la pluie nuit après nuit», dit Cavagna «C’est juste nous et les statues »

À l’aide des séquences vidéo qu’ils capturent, Cavagna et ses collègues reconstituent le positionnement et la vitesse des oiseaux individuels d’un troupeau dans des modèles informatiques

Leurs recréations révèlent que les étourneaux maintiennent leurs formations fluides via un mécanisme connu sous le nom de corrélation comportementale sans échelle, dans lequel chaque oiseau se positionne à côté d’environ sept autres oiseaux, coordonnant ses mouvements pour créer une synchronicité qui se chevauchent. (En savoir plus sur les animaux qui grouillent)

Cavagna suggère de penser au phénomène comme à la conduite sur une autoroute: « Vous interagissez avec un nombre fixe de voitures, peut-être celle de devant, celle de derrière et une ou deux de chaque côté, mais vous n’interagissez pas. avec les voitures à 50 mètres pour ne pas être distrait par elles»(Cela aide, note-t-il, que les étourneaux européens aient l’avantage de la vue latérale, leur donnant un champ de vision qui s’étend presque tout autour de leur corps)

Bien que chaque oiseau interagisse avec ses voisins proches, les mouvements de chaque oiseau affectent et sont affectés par l’ensemble du groupe, permettant aux informations de voyager à travers le troupeau à une vitesse constante Le résultat est une prise de décision collective si agile qu’un signal de virage, généralement déclenché par un oiseau à la périphérie, peut traverser un troupeau de 400 oiseaux en une demi-seconde, à une vitesse de 90 miles par heure.

Les différentes formes et motifs que les oiseaux créent lors des murmures portent des noms pittoresques: vacuole, cordon, expansion du flash

Les bandes sombres qui rayonnent à travers un nuage d’étourneaux comme un courant en mouvement sont peut-être les plus fascinantes en apparence, déclare Charlotte Hemelrijk, professeur de sciences de la vie évolutionnaires à l’Université de Groningen aux Pays-Bas.

Ces « vagues d’agitation » semblent depuis le sol comme si les étourneaux se rassemblaient plus densément Mais en fait, ils sont visibles lorsque les oiseaux s’inclinent vers le haut, s’inclinant pour montrer une plus grande zone de leur aile aux observateurs ci-dessous. En d’autres termes, en plus de chronométrer les sept oiseaux environnants, ils jouent suivre le leader «Nos derniers modèles montrent qu’ils copient le comportement de l’oiseau le plus proche, ce qui fait rouler le mouvement à travers le troupeau», déclare Hemelrijk. (Lisez pourquoi les oiseaux sont importants et méritent d’être protégés)

Hemelrijk a également trouvé des preuves que ces modèles servent à confondre les prédateurs, tels que les faucons et autres oiseaux de proie, et les rendent plus difficiles à éliminer les retardataires. En utilisant une modélisation informatique sophistiquée, Hemelrijk a documenté des modèles d’évasion collective spécifiquement liés aux mouvements d’un faucon ou d’un faucon prédateur.

Pourquoi les étourneaux européens font le tour du ciel en groupes aussi gigantesques pendant si longtemps est une question beaucoup plus déroutante

L’explication la plus courante – parfois connue sous le nom d’hypothèse «plus sûrs ensemble» – est que les essaims sont une réponse protectrice contre les prédateurs Mais Heppner et Cavagna disent que cela défie la logique; ils soulignent que les oiseaux pourraient simplement retourner directement à leurs gîtes, plutôt que de s’accumuler dans d’énormes formations et de s’enrouler dans le ciel

« On pourrait penser qu’ils voudraient minimiser le temps de vol, mais au lieu de cela, ils passent par cet affichage spectaculaire pendant une demi-heure à 45 minutes, brûlant de l’énergie à un rythme féroce », dit Heppner

« Et pendant ce temps, ils attirent les prédateurs c’est comme s’ils disaient, nous sommes ici, nous sommes ici Vous devez vous demander comment un mécanisme comme celui-ci a-t-il évolué? »

Une autre explication possible, parfois appelée théorie du «réchauffement ensemble», suggère que les murmures fonctionnent pour annoncer un site de repos, attirant un plus grand nombre d’oiseaux dans le troupeau pour conserver la chaleur corporelle.

Pour tenter de résoudre le mystère, des chercheurs de l’Université de Gloucester et de la Royal Society of Biology ont compilé des données de plus de 3000 murmures, données collectées par des volontaires dans 23 pays en 2014 et 2015 Les résultats, publiés en 2017, n’ont montré aucune corrélation entre la température et la taille du souffle, laissant peu de support à l’hypothèse de la chaleur

L’étude a également signalé la présence d’un faucon, d’un faucon ou d’un autre oiseau de proie dans un peu moins d’un tiers des murmures, offrant un certain soutien à la théorie de la prédation – tout en laissant inexpliquée pourquoi les oiseaux se réunissent dans de si longues performances

Sur une caractéristique des étourneaux, cependant, les chercheurs sont d’accord: les oiseaux sont remarquablement intelligents Quand Heppner a gardé des étourneaux en captivité pour ses recherches, dit-il, «ils étaient si doués pour crocheter les serrures de leurs cages, nous avons dû leur mettre des cadenas. »

Avec la puissance cérébrale des oiseaux à l’esprit, est-il possible que les murmures soient simplement leur expression consciente d’une pure joie de mouvement? (En savoir plus sur les animaux qui «dansent”)

« En l’absence de prédateur, je pense qu’il est possible de voir ces expositions comme une sorte de danse », déclare Hemelrijk de l’Université de Groningue.

« Nous ne voulons pas attribuer trop d’intention, mais ils sont certainement très enthousiastes Ils le font parfois pendant très longtemps », dit-elle,« alors qu’ils pouvaient simplement s’endormir »

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Actualités – FR – Ces oiseaux affluent en essaims fascinants par milliers – mais pourquoi reste un mystère
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Ces oiseaux se rassemblent en essaims fascinants par milliers – mais pourquoi est encore un mystère

Source: https://www.nationalgeographic.com/animals/article/these-birds-flock-in-mesmerizing-swarms-why-is-still-a-mystery

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