Une tomographie interne informatisée d’un os du cou de ptérosaure azhdarchide montre plusieurs rayons, ce qui aurait pu leur permettre de soutenir leur long cou et de se soulever proie

Il y a environ 100 millions d’années, de gigantesques reptiles volants au cou plus long que celui des girafes ont sillonné le ciel du Maroc moderne Les scientifiques pensent que ce type de ptérosaure, avec sa grande mâchoire et son cou mince, est la proie des poissons, des petits mammifères et même des bébés dinosaures Mais comment leur cou ne s’est pas cassé alors qu’ils portaient leur proie a longtemps été un mystère Maintenant, une nouvelle étude montre que les os à l’intérieur avaient une structure complexe en forme de rayon qui les rendait solides et stables, mais suffisamment légers pour voler.

Les ptérosaures azhdarchidés (du nom d’une créature semblable à un dragon dans la mythologie perse) du Maroc sont parmi les plus grands animaux volants qui aient jamais vécu Avec des ailes jusqu’à 8 mètres et des cous aussi longs que 15 mètres, les scientifiques se sont toujours demandé comment leurs corps inhabituels leur permettaient de chasser, marcher et voler «La taille s’accompagne de toutes sortes de problèmes biologiques complexes», explique Nizar Ibrahim, anatomiste et paléontologue à l’Université de Portsmouth et co-auteur de l’étude « Comment construisez-vous un squelette pour un dépliant géant? »

Pour en savoir plus sur leurs os, les chercheurs ont examiné la structure interne d’une vertèbre de ptérosaure azhdarchid bien conservée; il avait près de 100 millions d’années et avait été trouvé dans les lits de Kem Kem, une région riche en fossiles près de la frontière du Maroc et de l’Algérie À l’aide de la tomodensitométrie aux rayons X et de la modélisation 3D, les scientifiques ont découvert que la vertèbre était remplie de dizaines de pointes de 1 millimètre d’épaisseur, appelées trabécules, se croisant comme les rayons d’une roue de bicyclette en coupe transversale et formant une hélice le long du OS Les rayons entouraient un tube central où se trouvait la moelle épinière de l’animal «Nous ne pouvions tout simplement pas y croire», déclare Cariad Williams, paléontologue à l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign, qui a d’abord examiné les scans. «Nous n’avons jamais rien vu de tel auparavant … C’était vraiment impressionnant »

Pour tester si les rayons apportaient un soutien supplémentaire aux os, les chercheurs ont fait une modélisation mathématique Ils ont constaté qu’à peine 50 trabécules doublaient presque la capacité des vertèbres à porter du poids, rapportent-ils aujourd’hui dans iScience Les chercheurs ont également calculé que le cou de leur spécimen pouvait soulever des proies pesant entre 9 et 11 kilogrammes, soit à peu près la taille d’une grande dinde. «C’est un véritable exploit d’ingénierie biologique», dit Ibrahim

En plus de permettre aux ptérosaures d’attraper et de soulever leur proie, la structure osseuse complexe de leur cou aurait pu les aider à résister aux vents forts qui secouaient leurs gros crânes en vol, ou aux coups féroces de leurs camarades mâles lors de bagarres de rivalité, les auteurs Remarque

Les ptérosaures azhdarchidés passaient une bonne partie de leur temps sur terre à chasser de petits mammifères, des bébés dinosaures et des poissons

De nombreux scientifiques soupçonnaient que les ptérosaures azhdarchidés mangeaient de grandes proies, mais c’est la première fois que des chercheurs testent cette hypothèse en utilisant des informations sur la structure osseuse interne, déclare le paléontologue Rodrigo Pêgas de l’Université fédérale d’ABC, São Bernardo L’analyse utilisée par l’équipe pour montrer comment les vertèbres réagiraient aux forces externes était particulièrement bonne, dit Pêgas. «C’est intéressant qu’ils aient pu démontrer quantitativement… que l’animal était capable de soulever [de telles] proies »

Cependant, Pêgas souhaite que l’équipe ait scanné les vertèbres d’autres ptérosaures pour savoir si les os en forme de rayons étaient propres aux azhdarchides. Alexander Kellner, paléontologue et directeur du Musée national de l’Université fédérale de Rio de Janeiro, est d’accord «Je ne suis pas très impressionné», dit-il «Je pense que vous devriez avoir plus de spécimens pour vraiment faire une réclamation»Il dit avoir remarqué dans ses recherches des vertèbres de ptérosaures avec plus ou moins de trabécules Williams dit que scanner plus de vertèbres est le prochain sur la liste de l’équipe

Mais trouver les bonnes vertèbres peut être difficile, car les os de ptérosaures fossilisés qui conservent leur structure 3D sont rares; Ibrahim note que la vertèbre de l’étude actuelle est remarquablement bien conservée Malgré cela, les chercheurs envisagent plusieurs localités où ils pourraient trouver des vertèbres de ptérosaures bien préservées «Lorsque la pandémie sera terminée, nous essaierons», dit-il

Autant que la nouvelle étude l’a révélé, il reste encore beaucoup à apprendre, dit Ibrahim De nombreux aspects fondamentaux de la biologie des azhdarchidés – même leur poids moyen – restent inconnus, dit-il, car il n’y a pas de créature vivante comparable à ces reptiles volants «Ce document rappelle que nous ne faisons qu’effleurer la surface »

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Ptérosaure, Azhdarchidae, Dinosaure

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Le mystère des ptérosaures et leur cou » ridiculement long « enfin résolu
Les scientifiques de Portsmouth découvrent le mystère de 100 millions d’années de ce gigantesque dinosaure volant

Source: https://www.sciencemag.org/news/2021/04/pterosaur-supported-its-giant-neck-bones-built-bicycle-wheels

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