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Par

Joël Ignasse

le 05.05.2020 à 12h37

La vie pourrait prospérer dans des conditions environnementales bien plus larges que ce qui est généralement admis.

La vie peut-elle se développer et perdurer sur une exoplanète dont l’atmosphère serait composée à 100% d’hydrogène ? Pour les exobiologistes, ce gaz n’est pas considéré comme un environnement favorable, bien que peu de recherches sur le sujet aient été menées. Mais une équipe du MIT (Massachusetts Institute of Technology) a mené une expérience qui a abouti à des résultats inattendus.

“Disons le tout de suite, des exoplanètes rocheuses avec des atmosphères composées uniquement d’hydrogène n’ont pas encore été observées. Mais ces atmosphères exclusives ont été modélisées et discutées dans des articles scientifiques et elles devraient exister”, souligne Sara Seager, qui a dirigé cette recherche au MIT. Ces planètes rocheuses avec des atmosphères dominées par l’hydrogène seront les plus faciles à étudier, une fois qu’on les aura dénichées, avec les futurs télescopes terrestres et spatiaux, estime la scientifique. En effet, l’hydrogène est un gaz léger qui peut s’étendre loin au-dessus de la surface planétaire, ainsi une atmosphère dominée par l’hydrogène pourrait être jusqu’à 14 fois plus vaste qu’une atmosphère dominée par de l’azote ou du gaz carbonique. 

Pour étudier la viabilité de ces mondes hypothétiques, elle a, avec son équipe, mené des expériences de croissance en laboratoire sur Escherichia coli (E.coli) et la levure, deux micro-organismes représentatifs de deux domaines du vivant : les procaryotes et  les eucaryotes. “Ils peuvent tous les deux se développer dans l’air et dans des milieux sans oxygène, ce qui a facilité la préparation des échantillons pour notre expérience. De plus, ce sont des microbes connus et étudiés depuis des siècles et leur biologie et leur biochimie sont parfaitement maitrisées”, ajoute la biologiste. Les chercheurs ont fait pousser des cultures d’E.coli et de levure dans une atmosphère composée à 100% d’hydrogène. Ils ont découvert que les deux organismes pouvaient se reproduire normalement, bien qu’à des taux inférieurs à ceux de l’air, dans ces conditions, reportent-ils dans une étude publiée par la revue Nature Astronomy.

En se reproduisant, les E. coli ont produit une grande variété de gaz, y compris des gaz déjà considérés comme pouvant servir de biosignature et qui pourraient donc être synthétisés en grande quantité, assez pour devenir détectable. “Cela signifie que nous pouvons et nous devons élargir notre réflexion sur les types d’exoplanètes qui peuvent soutenir la vie. Cela nous aidera à élargir notre recherche. Si nous nous limitons à des atmosphères semblables à la Terre, nous pourrions manquer l’occasion de trouver des signes de vie sur d’autres exoplanètes”, pense Sara Seager. Enfin cette recherche indique également qu’une planète possédant une atmosphère dominée par l’hydrogène et avec des traces d’autres gaz peut s’avérer propice à l’apparition de la vie. Par exemple, d’importantes molécules considérées comme des précurseurs organiques (nitriles, carbonyles ou cétones et amides) pouvant participer à la formation de molécules biologiquement importantes, comme les nucléotides ou les acides aminés peuvent se former beaucoup plus facilement dans une atmosphère réduite. Cela est particulièrement pertinent si la vie apparaît à la surface de la planète et non dans les fonds marins, près des cheminées hydrothermales comme c’est l’une des hypothèses envisagées pour la Terre.

Exoplanète
Apparition de la vie
Télescope

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Source: https://www.sciencesetavenir.fr/espace/univers/la-vie-peut-se-developper-sur-une-exoplanete-avec-une-atmosphere-d-hydrogene_144036

World news – FR – La vie pourrait se développer sur une exoplanète avec une atmosphère d’hydrogène

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