À quelque 16 miles de la ville de Gulgong, dans le sud-est de l’Australie, le propriétaire terrien Nigel McGrath a passé une journée il y a quelques années à travailler dans un une partie de ses champs Le lopin de terre était jonché de roches lourdes et riches en fer qui menaçaient son équipement agricole, alors McGrath a dû transporter les blocs lâches en tas à la main. C’est alors qu’il les remarqua : des feuilles fossiles parfaitement conservées, nichées dans les rochers comme des pressages dans un livre de pierre

Now, les scientifiques ont confirmé que ces pierres de fer, éparpillées sur une superficie ne dépassant pas la moitié d’un terrain de football, contiennent l’un des enregistrements les plus étonnants jamais trouvés sur la vie dans une ancienne forêt tropicale.

Dévoilé dans la revue Science Advances, le site, connu sous le nom de McGraths Flat, est l’un des rares endroits au monde à préserver les écosystèmes de la forêt tropicale remontant à l’époque du Miocène, une période qui a duré du 2303 millions à 5il y a 33 millions d’années Au cours de cette période, le monde a connu des changements écologiques massifs et l’Australie a commencé à passer d’une forêt principalement humidecomme l’Amazonie moderneaux zones sèches arbustives et herbeuses que nous voyons aujourd’hui.

Il existe d’autres sites de fossiles du Miocène en Australie qui sont célèbres pour les ossements de mammifères et de reptiles, mais ces sites ne préservent pas toujours les innombrables petites choses spongieuses qui constituent la base d’un écosystème McGraths Flat regorge de ces petits fossiles, racontant une forêt tropicale incroyablement diversifiée qui a poussé en Nouvelle-Galles du Sud il y a entre 16 and 11 million years.

À McGraths Flat, les araignées se sont fossilisées jusqu’aux poils de leurs pattes et les poissons fossiles sont toujours gorgés de ventres pleins de moucherons Les feuilles sont préservées avec une telle fidélité que les chercheurs peuvent voir les pores qu’ils utilisaient autrefois pour aspirer le CO2

« La qualité et la quantité exceptionnelles du matériel découvert sont remarquables, tout comme les informations biologiques et écologiques extraites et présentées», déclare Suzanne Hand, paléontologue de l’Université de Nouvelle-Galles du Sud, experte en fossiles du Miocène qui n’a pas participé au nouvelle étude

Les fossiles de McGraths Flat contiennent même des instantanés de la vie en action La tête d’une tenthrède était couverte de pollen, probablement après s’être régalée du nectar d’une fleur La queue d’un poisson contenait un passager : la larve parasite d’une moule, qui subsistait de la bave du poisson alors qu’il montait la rivière en stop

En raison de la qualité de la préservation, nous pouvons voir ces écosystèmes comme jamais auparavant”, déclare Matthew McCurry, co-auteur principal de la nouvelle étude et paléontologue à l’Australian Museum Research Institute à Sydney

McCurry et ses collègues ont entendu parler du site pour la première fois par McGrath en 2017 Une fois qu’ils ont réalisé l’importance potentielle des fossiles, ils ont commencé à visiter le site pendant trois à quatre jours à la fois, coupant leurs mains sur les rochers en silex pour avoir un aperçu d’une ancienne forêt tropicale.

Plus les scientifiques analysaient le site, plus ils se rendaient compte à quel point le mode de conservation était inhabituel Les fossiles étaient tous ensevelis dans des couches extrêmement fines d’un minéral d’oxyde de fer appelé goethite Des fossiles ont déjà été trouvés dans ces types de roches, mais la qualité des spécimens de McGraths Flat se démarque.

Il s’agit d’un type de préservation qui a été négligé ou n’a pas reçu beaucoup d’attention”, déclare Michael Frese, co-directeur de l’étude, virologue à l’Université australienne de Canberra qui étudie également les microfossiles « Si vous aviez demandé à une personne: « Vous attendez-vous vraiment à de grands fossiles dans la pierre de fer? » Ils auraient peut-être répondu:« C’est vous qui êtes stupide! » »

Frese ajoute que le type inhabituel de fossilisation rend les fossiles de McGraths Flat particulièrement faciles à analyser avec des microscopes électroniques à balayage (MEB), certains des microscopes les plus puissants disponibles En règle générale, les échantillons placés sous un MEB doivent être recouverts de fines couches d’or ou de platine, ce qui peut restreindre les recherches futures sur ces échantillons. Mais les fossiles de McGraths Flat sont déjà si riches en fer et conducteurs qu’ils peuvent être placés directement sous un microscope électronique sans aucune préparation supplémentaire.

Already, les plus petits fossiles ont livré des trouvailles étonnantes Dans la seule plume fossile connue du site, les chercheurs peuvent voir des sacs de pigment mélanine, dont les formes suggèrent que la plume peut avoir été de couleur sombre ou irisée Les scientifiques peuvent également voir de la mélanine préservée dans l’œil d’un poisson fossile, et ils ont même trouvé une seule écaille provenant d’une aile de papillon ou de mite il y a plus de 11 million years.

La pensée actuelle de l’équipe est que McGraths Flat était autrefois un lac de méandre qui s’est formé lorsqu’une partie d’une rivière sinueuse a été coupée La plupart du temps, le lac était assez calme, avec de faibles niveaux d’oxygène et peu de prédateurs Mais à en juger par plus d’une douzaine de fossiles de poissons récupérés sur le site jusqu’à présent, des poissons et d’autres créatures riveraines se sont périodiquement déversés dans le lac, peut-être lorsque la rivière voisine a inondé ses rives.

McCurry et Frese soupçonnent que le fer des dépôts de basalte à proximité s’est dissous dans l’eau passant à travers la roche altérée Cette eau chargée de fer a ensuite atteint la nappe phréatique souterraine et s’est finalement lessivée latéralement dans le lac Oxbow

Chaque fois que de l’eau fraîche et hautement oxygénée pénétrait dans le lac, peut-être à cause de pluies torrentielles ou d’inondations, les ions fer ne pouvaient plus rester dissous et formaient rapidement de la goethite sur le fond du lac. Ces minéraux à précipitation rapide ont ensuite enterré les feuilles ou les carcasses qui se sont retrouvées au fond du lac. Over time, la goethite a remplacé les tissus mous enfouis, enregistrant leurs formes dans les fossiles que nous voyons aujourd’hui

L’équipe a des raisons de penser que le cycle de la goethite du lac pourrait avoir été causé par les moussons saisonnières Sur les centaines de fleurs fossiles trouvées à McGraths Flat jusqu’à présent, la plupart d’entre elles sont mortes avant d’avoir fleuri, ce qui suggère que les enterrements ont eu lieu à une période cohérente de l’année. L’équipe possède également de nombreux fossiles d’insectes qui, dans les écosystèmes modernes, ne sont visibles qu’au printemps et en été.

Les chercheurs ont beaucoup plus à faire pour tester leurs idées, ainsi que pour analyser le trésor de fossiles qu’ils ont déjà trouvés McCurry et Frese tentent avec impatience d’affiner les estimations de l’âge du site fossile, ce qui pourrait aider les chercheurs à mieux comprendre comment McGraths Flat s’est transformé d’une forêt tropicale humide en une zone arbustive sècheun indice sur la façon dont les forêts tropicales peuvent réagir aux changements climatiques aujourd’hui.

Au Miocène inférieur et moyen, les niveaux de CO2 dans l’atmosphère étaient d’environ 400 at 500 parts per million, similaires aux estimations des niveaux de CO2 dans un futur proche provoqués par l’activité humaine Le Miocène a également connu des périodes de réchauffement soutenu, telles que l’optimum climatique du milieu du Miocène il y a 17 at 14 million years, qui peut avoir chevauché la tranche de temps enregistrée sur le site de McGraths Flat.

Ces résultats peuvent aider à mieux comprendre les changements futurs des écosystèmes de la forêt tropicale face au réchauffement climatique anthropique”, déclare Bo Wang, paléontologue à l’Académie chinoise des sciences qui ne faisait pas partie de la nouvelle étudeCet article montre que les biotes tropicaux ont atteint au moins 37 degrés au sud en Australie, mais nous ne savons pas quand ils sont venus et sont partis Quel est le mécanisme d’entraînement?”

Pour en savoir plus sur la transformation à McGraths Flat, McCurry et Frese prévoient de revenir avec une liste de souhaits de fossiles supplémentaires qu’ils espèrent trouver « Nous savons qu’une plume d’oiseau se conserve très bien, mais nous voulons l’oiseau entier, et lorsque nous trouvons un oiseau, nous savons qu’il sera parfaitement préservé», déclare McCurry.

Mais même si l’équipe cherche plus de fossiles, les chercheurs seront très occupés avec les spécimens éblouissants qu’ils ont déjà trouvés, dit McCurry « Nous avons littéralement une décennie de travail devant nous

Fossils, Australia, Biology, UNSW Sydney

News – US – Voir les fossiles spectaculaires d’une forêt tropicale préhistorique récemment découverte
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Voir les fossiles spectaculaires d’une forêt nouvellement découverte forêt tropicale préhistorique
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Source: https://www.nationalgeographic.co.uk/science-and-technology/2022/01/see-the-spectacular-fossils-from-a-newly-discovered-prehistoric-rainforest

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