Un minuscule objet mystérieux traverse la Terre aujourd’hui, offrant aux astronomes une excellente occasion de le confirmer enfin comme étant l’étage supérieur de une fusée Centaur lancée par la NASA en 1966

Vraiment ou non? C’est la question que les astronomes se posent depuis septembre, lorsque les scientifiques de l’enquête Pan-STARRS1 à Maui, Hawaï, ont repéré pour la première fois l’objet, nommé 2020 SO Les astronomes ont de bonnes raisons de croire qu’il s’agit de déchets spatiaux de retour, en particulier un propulseur de fusée Surveyor 2 Centaur datant des années 1960. Le problème, c’est qu’ils n’ont pas été en mesure de le prouver

2020 SO tourne normalement autour du Soleil, mais la gravité de la Terre a, bien que temporairement, transformé cet objet en un minimoon artificiel L’objet effectuera une paire d’orbites autour de notre planète avant d’adopter une nouvelle orbite autour du Soleil, mais aujourd’hui (1er décembre 2020) est un jour spécial, car l’objet se rapproche le plus de la Terre.

Gianluca Masi, astronome du Virtual Telescope Project 20 – un groupe qui utilise des télescopes télécommandés pour observer l’espace – a profité de l’occasion pour prendre une photo de l’objet hier soir

“J’ai réussi à obtenir une image suivie de l’objet, mais aussi un tracé [en haut à gauche de la photo] et ce dernier montre un motif en pointillé, essentiellement un point brillant, suivi d’un plus pâle et ainsi de suite,” Masi expliqué dans un e-mail «Cela suggère que l’objet tournait, avec une période d’environ 10 secondes”

En regardant l’image, nous ne pouvons toujours pas être sûrs que nous regardons le propulseur de fusée perdu, mais nous voulons tellement croire qu’il l’est L’objectif de la mission Surveyor 2 de la NASA était d’examiner la surface lunaire avant les missions Apollo. Lancée le 20 septembre 1966, la mission a bien commencé, mais le deuxième jour, un propulseur sur Surveyor 2 n’a pas réussi à s’allumer, jetant le vaisseau spatial dans une vrille Surveyor 2 s’est écrasé sur la surface lunaire, tandis que l’étage supérieur du Centaure a dérivé au-delà de la Lune et sur une orbite inconnue autour du Soleil.

Le programme Surveyor de la NASA a été en fait assez réussi, malgré deux échecs sur sept tentatives pour effectuer des atterrissages en douceur sur la surface lunaire entre 1966 et 1968 Vous pouvez en savoir plus sur ces missions ici

Peu de temps après 2020, SO a été repéré par les PanSTARR, des astronomes du Centre d’études sur les objets géocroiseurs (CNEOS) du Jet Propulsion Laboratory de la NASA ont signalé l’objet en raison de son comportement inattendu. L’orbite de l’objet ressemblait davantage à la Terre qu’à un astéroïde, avec une orbite presque circulaire dans le plan orbital de la Terre Cela ne se voit généralement pas dans les astéroïdes

Des observations supplémentaires ont montré que 2020 SO avait une trajectoire qui était modifiée par un phénomène connu sous le nom de pression du rayonnement solaire, comme l’explique la NASA:

La pression exercée par la lumière du soleil est faible mais continue, et elle a un effet plus important sur un objet creux que sur un objet solide Une fusée usée est essentiellement un tube vide et est donc un objet de faible densité avec une grande surface Ainsi, il sera poussé par la pression du rayonnement solaire plus qu’un massif de roches à haute densité – tout comme une canette de soude vide sera poussée par le vent plus qu’une petite pierre

Compte tenu de ces bizarreries, le directeur du CNEOS, Paul Chodas, a cherché à déterminer l’origine de l’objet, ce qu’il a fait en faisant reculer son orbite dans le temps pour voir où il se trouvait dans le passé. Ses calculs ont montré que 2020 SO a effectué des approches rapprochées avec la Terre au cours des dernières décennies, mais le survol de l’objet en 1966 était suffisamment proche pour qu’il puisse provenir de la Terre.

“L’un des chemins possibles pour 2020 a donc amené l’objet très près de la Terre et de la Lune fin septembre 1966″, a déclaré Chodas dans un communiqué de la NASA. «C’était comme un moment eureka quand une vérification rapide des dates de lancement des missions lunaires a montré une correspondance avec la mission Surveyor 2”

Le survol rapproché d’aujourd’hui offre une excellente opportunité d’étudier encore plus le SO 2020 et pour les scientifiques de faire une confirmation irréprochable de son identité En plus des images optiques, les astronomes peuvent étudier l’objet avec des spectromètres pour déterminer sa composition chimique Nous devrions savoir très prochainement si cet objet mystère est bien l’étage supérieur du Centaure

Qu’il soit artificiel ou naturel, cet objet est très certainement un minimoon temporaire 2020 SO est entré dans cette phase spéciale de son orbite le 8 novembre et sortira des embrayages gravitationnels de la Terre en mars 2021 La Terre a récemment été visitée par un minimoon naturel, l’astéroïde 2020 CD3, qui a passé les 2 dernières années7 ans en tant que satellite temporairement lié

Tout aussi cool, c’est que des versions mises à jour de l’étage supérieur Centaur sont toujours utilisées aujourd’hui, plusieurs décennies plus tard

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Source: https://gizmodo.com/astronomer-captures-possible-image-of-nasa-s-long-lost-1845783327

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