Les habitants du nord-ouest du Pacifique ont été impressionnés le soir du 25 mars par une formation de boules de feu d’un autre monde qui a traversé les cieux, provoquant un sensation des médias sociaux Les astronomes l’ont rapidement démystifié en tant que débris d’une fusée SpaceX Falcon 9 tombant

Bien que ces roquettes capricieuses brûlent généralement dans l’atmosphère, cette fois-ci, des morceaux substantiels sont tombés sur terre dans l’est de Washington. Au moins un est venu mal à l’aise de frapper les gens

Pourtant, ni SpaceX ni les diverses agences fédérales ayant un rôle dans le suivi des déchets spatiaux – la Federal Aviation Administration, la NASA et l’US Space Force – a enquêté sur ce qui s’est passé sur le terrain

Cela a été laissé à un trio de détectives motivés qui ont apporté à la tâche une combinaison d’ingéniosité scientifique sophistiquée, une passion pour l’espace et un appétit d’aventure à la Indiana Jones.

Le codeur logiciel et responsable des opérations de l’American Meteor Society, Mike Hankey, a utilisé une application qu’il a développée pour collecter des rapports de témoins oculaires et trianguler leurs données de localisation Le météorologue de la National Oceanic and Atmospheric Administration Ken Howard a analysé les données des radars météorologiques

Ensemble, ils ont épinglé la trajectoire de vol de la jonque spatiale enflammée et l’emplacement prévu de certaines pièces tombées. Puis le chasseur de météorites Robert Ward a fourni les bottes au sol pour aller les trouver

Il a retrouvé l’endroit où trois chars cylindriques de 200 livres sont tombés sur Terre près d’un coude du fleuve Columbia à l’est de Yakima. L’un a atterri à 15 mètres d’une caravane, où le propriétaire a tiré un fusil de chasse sur l’étranger à la recherche de débris spatiaux

Des pièces de fusée plus lourdes, voyageant avec plus d’élan, ont probablement touché le sol beaucoup plus à l’est de l’État, selon le trio.

La chute de débris qui a éclairé le ciel du nord-ouest du Pacifique provenait d’une fusée SpaceX lancée le 4 mars pour mettre en orbite un lot de 60 satellites Starlink.

Ces satellites, conçus et construits par SpaceX à Redmond, font partie du plan du PDG Elon Musk de déployer un total de 12 000 satellites qui fourniront un accès Internet haut débit dans le monde entier. SpaceX a actuellement environ 1320 satellites en orbite, tous lancés sur ses fusées Falcon 9

Peu de temps après que l’étage supérieur de 45 pieds de long et de trois tonnes de la fusée a mis les 60 satellites en orbite, SpaceX était censé le diriger vers une descente contrôlée dans l’océan. Mais quelque chose a mal tourné et au lieu de cela, il est lentement descendu de son orbite pendant trois semaines, finissant par se briser et brûler en rentrant dans l’atmosphère.

Au fur et à mesure que les débris se déplaçaient vers l’est au-dessus de l’État, la lueur ardente s’est finalement éteinte, mettant fin à ce que les scientifiques qui étudient les météores appellent la «trajectoire de vol lumineuse» alors que les morceaux restants se déplaçaient dans une phase de «vol sombre».

Les responsables fédéraux semblent avoir perdu tout intérêt lorsqu’ils ont quitté l’orbite Un porte-parole de la FAA a déclaré que la licence de lancement qu’il accorde à SpaceX a pris fin lorsque SpaceX a perdu le contrôle de la fusée

« Sa rentrée aléatoire et incontrôlée n’est pas une activité sous licence de la FAA », a déclaré le porte-parole. « L’agence n’enquête pas »

Un porte-parole de la NASA a déclaré que l’agence spatiale fédérale ne suivait pas les débris provenant de « missions non-NASA » et a adressé des demandes de renseignements au 18e Escadron de contrôle spatial de l’U.S Force spatiale

Mais cette unité ne suit que les objets en orbite, a déclaré la porte-parole de la Force spatiale, Meaghan Dorroh, et « s’ils tombent au sol il n’est plus de la responsabilité du contrôle spatial de les suivre »

Elle a déclaré que l’Agence fédérale de gestion des urgences serait responsable de la récupération de ces objets

Mais à la FEMA, un porte-parole a déclaré qu’elle « n’avait pas reçu de demande d’assistance de l’État », ajoutant que « la FEMA ne récupérait pas les débris »

Howard, 63 ans, travaille pour le National Severe Storms Laboratory de la NOAA dans l’Oklahoma Il analyse les données du réseau national de 160 stations de radar météorologique Doppler, les mêmes données qui produisent les cartes de prévisions météorologiques animées à la télévision locale.

Ces récepteurs radar sont également utilisés pour prédire les tempêtes turbulentes qui pourraient affecter les avions et pour évaluer la propagation des incendies de forêt, formant « l’épine dorsale critique de la surveillance des conditions météorologiques et des catastrophes naturelles dans ce pays », a déclaré Howard.

« Et il se trouve qu’ils ramassent aussi des oiseaux, des insectes, des chauves-souris et des objets tombant du ciel », a-t-il ajouté

Dans le cadre de son travail à la NOAA, Howard étudie comment faire la distinction sur le radar entre les tempêtes et les caractéristiques non météorologiques comme les migrations d’oiseaux ou les météorites – ou les débris spatiaux.

« À mesure que l’espace devient de plus en plus encombré, il est évident qu’il y a plus de chances que plus de choses rentrent dans l’atmosphère », a-t-il déclaré. «Mon intérêt dans tout cela est de savoir si ces technologies utilisées pour la météo peuvent nous aider à suivre les débris spatiaux qui rentrent dans l’atmosphère – et éventuellement à émettre des avertissements de chutes de débris? »

Cependant, comme de grandes quantités de données radar en temps réel sont enregistrées en permanence, Howard ne peut traiter les données sur un incident spécifique que s’il sait où et quand cela s’est produit. Pour cela, il avait besoin de l’expertise de Hankey

Diplômé en anglais à l’université, il a appris à programmer à un jeune âge et dans les années 1990, il a créé sa propre société de logiciels. Il l’a vendu lorsque l’Internet a explosé à la fin de cette décennie, le libérant depuis lors pour passer du temps sur des projets pour animaux de compagnie.

Il y a environ 10 ans, Hankey a déclaré: « Je suis tombé sur l’astronomie »Maintenant, il passe une grande partie de son temps » à chasser les météorites et à suivre les boules de feu »

En collaboration avec l’American Meteor Society, une organisation à but non lucratif qui promeut la recherche astronomique, il a développé une application Web qui prend en compte les rapports de témoins oculaires de boules de feu dans le ciel et les renvoie pour déterminer la trajectoire de l’objet.

« Nous collectons des dizaines, parfois des centaines de rapports de plusieurs personnes, les triangulons et les résolvons mathématiquement pour obtenir l’emplacement », a-t-il déclaré. « Nous avons automatisé tout cela »

C’est ce qu’a fait Hankey après le spectacle de lumière du 25 mars au-dessus de Seattle et de Portland, dans l’Oregon, en utilisant 68 rapports de témoins oculaires distincts Ensuite, Howard a utilisé cette trajectoire pour regarder les données du radar météorologique sur cette trajectoire précise à ce moment précis.

Effectivement, des signaux sonores sur les pistes radar ont indiqué des morceaux de débris spatiaux tombant de la fusée lors de sa désintégration et faisant un arc vers le sud à cause du vent. Ceux-ci comprenaient ce qui ressemblait à quatre pièces avec des signatures radar similaires tombant près du fleuve Columbia

Informé par Hankey, avec qui il collabore régulièrement, Ward a réservé un vol depuis son domicile de Prescott, en Arizona, et est arrivé à Yakima trois jours après la chute du ciel.

Ward, 44 ans, n’a aucune qualification scientifique et se dit « largement autodidacte » sur les météores et les débris spatiaux en travaillant avec des experts au fil des ans

Sa famille tire de l’argent des investissements fonciers, donc Ward n’a pas besoin de gagner sa vie Il s’est décrit comme « un chercheur de terrain en science planétaire à plein temps » et a déclaré avoir « trouvé plus de 600 météorites, sur tous les continents sauf l’Antarctique. »

Il a déclaré avoir perfectionné ses compétences en recherche sur le terrain « en grandissant dans des ranchs, en chassant des pierres et en chassant des fossiles » et lors de visites annuelles en Afrique australe où il chassait le gros gibier avec son père.

Chez lui en Arizona, Ward garde une grande collection privée de météorites dans « une aile entière de la maison, dans une chambre forte à température contrôlée et à haute sécurité »; il est ouvert aux visites de collectionneurs, scientifiques et passionnés Sur un site Web personnel élégant, il présente des parties de sa collection et décrit ses expéditions mondiales de chasse aux météores.

Il a déclaré qu’il avait fait don de certaines de ses découvertes à des institutions intéressées, telles que le Field Museum de Chicago et l’Arizona State University, et qu’il faisait du commerce ou des achats auprès d’autres collectionneurs.

Suivant la carte de trajectoire développée par Howard et Hankey, Ward a conduit de Yakima à environ 70 miles à une zone juste au nord du virage Hanford Reach dans le fleuve Columbia.

Les signatures radar suggéraient que les objets qui y étaient tombés étaient à peu près de la taille des réservoirs à pression cylindriques utilisés dans le système de propulsion de fusée Falcon 9 Ceux-ci sont remplis d’hélium super froid qui est libéré pour maintenir la pression dans les réservoirs de carburant lorsque leur mélange d’oxygène et de kérosène brûle

La science a amené Ward dans la zone générale, mais il avait besoin de ragots pour le conduire plus loin

Il a posé des questions dans l’un des lieux de rencontre locaux – le magasin de pièces automobiles Carquest à Mattawa Montrant aux habitants une photo d’un de ces réservoirs d’hélium tombé au Brésil en 2014, il a remis sa carte pour commencer à construire un réseau d’informateurs potentiels.

Bingo Quelques minutes après son départ, il a reçu un SMS – avec une photo – disant que l’un d’eux avait atterri dans une cour à la périphérie de la ville de Beverly.

Au moment où Ward est arrivé, le shérif du comté de Grant était déjà venu et avait emporté le char. Le bureau du shérif n’a pas répondu aux questions sur ce qui en a été fait

Ward a trouvé une bosse de cinq pieds de long dans la terre, de quatre pouces de profondeur, là où le char avait heurté Un pick-up était garé à seulement 15 mètres

La femme qui vivait là ne semblait pas inquiète que ce réservoir de 200 livres ait pu heurter sa caravane et craignait seulement que sa fosse septique souterraine soit endommagée Mais leur conversation a été écourtée, a-t-il dit, lorsque « son mari s’est détaché »

« Je suppose que son mari était bouleversé par la présence de personnes sur la propriété », a déclaré Ward « Il est sorti sur le porche avec un fusil de chasse et m’a dit de retourner dans mon camion, puis dans un langage très coloré, d’y entrer et de partir »Ward s’est rapidement conformé

Le couple n’a pas pu être joint Le bureau du shérif du comté de Grant, dans un tweet, a informé les médias que « le propriétaire veut simplement être laissé seul »

Dans les jours suivants, Ward a conduit à plus de 160 km au nord-est et a parlé aux personnes qui avaient regardé la piste de la boule de feu. Leurs comptes suggèrent à Ward que des pièces plus lourdes pourraient être tombées quelque part entre les villes d’Odessa et Reardan, dans le comté de Lincoln.

Des pièces plus denses telles que des noyaux de moteur peuvent même avoir atteint les montagnes à la frontière entre le Montana et le Canada

Ward a laissé ses coordonnées à des dizaines d’agriculteurs et leur a demandé de nous contacter s’ils trouvaient quelque chose

Puis il est retourné dans le quartier de Beverly Il savait que le Falcon 9 transportait quatre de ces réservoirs à pression d’hélium – tous de la même taille, de la même forme et du même poids, ils étaient donc susceptibles de ne pas être trop éloignés l’un de l’autre.

En une journée, conduisant dans des endroits reculés, avec des jumelles « et un très bon œil », il en trouva deux autres L’un était tombé dans des broussailles de sauge où le désert rencontrait des champs irrigués Un autre était de l’autre côté de la rivière à l’intérieur du champ d’entraînement de l’armée à Yakima, où il a obtenu la permission de se promener dans une zone ouverte au public.

Les chars sont enveloppés dans un composite de fibre de carbone qui s’est en partie déchiqueté lors de la violente rentrée « C’est un matériau très méchant », a déclaré Ward « C’est fondamentalement comme la fibre de verre multipliée par 20 Ça rentre dans tes doigts et c’est comme des fourmis qui te mordent »

Plus tard, Ward a changé le lieu de dépôt de son camion de location et a ramené les chars jusqu’à Prescott, où il les a nettoyés et enveloppés dans des bâches pour les entreposer.

Il ne sait pas ce qu’il en fera Hankey a envoyé un message Facebook à une connaissance de SpaceX, mais jusqu’à présent sans réponse

Hankey et Ward disent tous deux qu’ils sont « à peu près sûrs » que le quatrième char se trouve également sur le champ d’entraînement militaire, mais dans une zone fermée au public, « où ils font exploser des choses »

Et ils ont un rapport d’un morceau de métal tordu, probablement une partie du fuselage de la fusée, qui a été trouvé beaucoup plus au sud que les chars

Howard de la NOAA a déclaré que la rentrée de la fusée le 25 mars « ne devrait pas être considérée comme un incident isolé mais plutôt comme une tendance, étant donné la grande quantité d’engins spatiaux et de débris entrant et sortant » de l’orbite autour de la planète.

Le US estime que près de 1800 corps de fusée sont actuellement en orbite autour de la Terre parmi des dizaines de milliers d’objets plus petits

Howard pense que le monde doit ajouter davantage de caméras, de radars et de télescopes pour détecter les débris spatiaux ou les météorites susceptibles d’atterrir dans des zones peuplées.

« Nous avons eu de la chance qu’aucun de ces chars trouvés par Robert n’ait atterri sur une structure ou une autoroute ou n’ait été rencontré par un avion commercial », a-t-il déclaré. «Je suis tout à fait pour une utilisation commerciale de l’espace parce que cela contribue à la mission scientifique de ce que je fais, mais il doit être géré pour la sécurité du public. »

Hankey fait sa part: en collaboration avec l’American Meteor Society, il a développé le matériel et les logiciels d’un réseau informatique de caméras haute résolution permettant de suivre les météores et tout ce qui tombe du ciel.

Jusqu’à présent, il a couvert le Maryland et quelques caméras éparpillées ailleurs Rien dans le nord-ouest du Pacifique

Le porte-parole de la FAA a déclaré que l’agence en était aux premières étapes de l’adoption de règles « pour lutter contre les débris spatiaux et les risques de rentrée. »

La réponse pass-the-buck des agences gouvernementales et le silence de SpaceX rappellent la chanson de Tom Lehrer sur Wernher von Braun – l’ancien rocketeer nazi qui, après la Seconde Guerre mondiale, a dirigé le développement du US programmes de missiles et de fusées spatiales

Comme le dit le refrain, «  » Une fois que les roquettes montent, peu importe où elles descendent, ce n’est pas mon département « , déclare Wernher von Braun »

Cette semaine, Ward est de retour dans l’est de Washington pour reprendre sa chasse et encourager les agriculteurs à y faire très attention lorsqu’ils laboureront leurs champs.

Cet article a été rédigé par Dominic Gates du Seattle Times et a reçu une licence légale via l’agence de contenu Tribune via le réseau d’éditeurs Industry Dive Veuillez adresser toutes les questions de licence à legal @ industrydivecom

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Source: https://www.military.com/daily-news/2021/04/22/space-junk-sleuths-scramble-collect-debris-falling-falcon-9-rocket.html

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