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Les îles des quatre montagnes en Alaska se composent en fait de six volcans, dont plusieurs sont illustrés ici Le Mont Cleveland (centre) est l’un des plus actifs des Aléoutiennes L’étude des risques volcaniques de cette chaîne est d’une importance vitale pour les fréquents frais généraux du trafic aérien «Nous disons que c’est une région très éloignée, et c’est le cas, mais lorsque vous atteignez 30 000 pieds, il y a [des dizaines de milliers de] personnes qui passent chaque jour», déclare le géophysicien John Power

Une piste d’îles volcaniques au large des côtes du sud de l’Alaska pourrait en fait faire partie d’une seule caldeira géante, selon des preuves présentées la semaine prochaine lors de la réunion d’automne de l’American Geophysical Union Si tel est le cas, il est possible que le géant volcanique nouvellement révélé soit entré en éruption dans une explosion suffisamment grande pour éclipser l’éruption cataclysmique du mont St en 1980 Helens

Le mastodonte en question est marqué par un amas semi-circulaire de pics dans les îles Aléoutiennes connues sous le nom d’îles des quatre montagnes (IFM) Longtemps considérés comme des volcans indépendants, les six sommets – dont Herbert, Carlisle, Cleveland, Tana, Uliaga et Kagamil – pourraient en fait être une série d’évents connectés le long du bord d’une caldeira volcanique beaucoup plus grande.

“Ce nouveau résultat de recherche ne change pas les dangers”, déclare John Power, géophysicien à l’US Geological Survey et l’Alaska Volcano Observatory qui présenteront les travaux lundi lors de la réunion de l’AGU “Nous ne prévoyons pas quelque chose de dangereux ici»(En savoir plus sur les supervolcans et pourquoi ce terme peut être trompeur)

Les scientifiques n’ont pas cherché à rechercher des preuves de la puissante explosion lorsqu’ils ont navigué pour la première fois à l’IFM en 2014, mais se sont plutôt concentrés sur l’archéologie de la région. Un deuxième groupe est parti au cours des deux prochaines années pour examiner les fondements tectoniques des volcans

Les chercheurs ont examiné la géologie locale et ont utilisé une suite de technologies pour étudier la région, y compris des sismomètres pour détecter de minuscules tremblements et des analyses chimiques pour comprendre la composition des gaz s’échappant du sol Pendant qu’ils travaillaient à travers les données, cependant, des caractéristiques déroutantes ont continué à apparaître dont ils ne se sont rendu compte que récemment qu’elles pouvaient appartenir à une énorme et ancienne éruption.

La première pièce du puzzle était la curieuse forme en demi-anneau des volcans IFM étroitement groupés Une explication pourrait être une caldeira

Les calderas se forment lorsqu’un énorme réservoir de magma se vide soudainement et que le sol sus-jacent s’effondre, créant une vaste dépression à la surface de la Terre de un à 30 miles de diamètre La formation d’une caldeira produit une multitude de fractures à travers lesquelles le magma peut ensuite s’infiltrer à la surface, de sorte que les amas volcaniques sont communs autour de leurs bords ou centres

Dans ce cas, les chercheurs soupçonnaient que les volcans IFM pourraient représenter une série de structures géologiques connectées autour d’une caldeira potentielle de 12 milles de large, qui, selon eux, se trouve à des centaines de pieds sous la surface des eaux glaciales du Pacifique.

«Ce serait un problème simple s’il était sur terre», déclare Diana Roman, volcanologue à la Carnegie Institution for Science et l’une des principales investigatrices du projet “Mais c’est sous l’eau, donc cela rend les choses beaucoup plus difficiles”

Une autre pièce du puzzle était la découverte de roches appelées ignimbrites soudées Ces matériaux se forment lorsqu’une grande éruption dépose des cendres volcaniques brûlantes si épaisses que les grains se soudent ensemble en roche solide, explique Pete Stelling, qui a participé à la saison de recherche 2015 mais ne fait pas partie de la nouvelle analyse.

Poussée par ces données déroutantes, l’équipe a commencé à «gratter les coussins du canapé», comme le dit Roman, pour trouver d’autres informations pour aider à expliquer le phénomène Ils ont recueilli un éventail de preuves, y compris des anomalies de gravité à partir de données satellitaires et de levés bathymétriques qui ont été menés dans la région peu après la Seconde Guerre mondiale. Bien que ce ne soit pas une haute résolution, la cartographie du fond marin a laissé entendre plusieurs structures de crêtes courbes et une dépression de plus de 400 pieds de profondeur qui pourrait faire partie d’une caldeira.

Si leurs soupçons sont confirmés, l’équipe estime que le bassin sous-marin potentiel pourrait avoir résulté d’une explosion volcanique qui était juste timide pour obtenir le label «super éruption”

“L’un ou l’autre de ces éléments de preuve est discutable”, déclare Power «Mais au fur et à mesure que nous faisons la queue, cela devient un argument plus fort”

L’équipe prévient que de nombreuses inconnues sur la structure demeurent D’une part, ils ne sont toujours pas sûrs de la taille de la caldeira, et ils ne savent pas si elle a été causée par une grande explosion ou plusieurs éruptions plus petites.

Même s’il s’agissait d’un seul événement, cela aurait été une explosion de taille moyenne par rapport à d’autres dans le monde à travers l’histoire géologique, note Roman Par exemple, un calcul très approximatif placerait l’explosion de l’IFM à environ un dixième de la taille de celle qui a secoué Yellowstone il y a environ 640000 ans, explique Adam Kent, volcanologue à l’Oregon State University qui ne faisait pas partie de l’équipe d’étude. «Cela changerait potentiellement le monde», dit-il «Mais pas la fin du monde”

Néanmoins, la recherche préliminaire fournit des indices alléchants pour aider les scientifiques à mieux comprendre les dangers actuels et potentiels futurs dans cette région.

“Cela pose une très belle histoire pour une enquête future”, déclare Jackie Caplan-Auerbach, volcanologue et sismologue à la Western Washington University qui ne faisait pas partie de l’équipe de recherche

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Source: https://www.nationalgeographic.com/science/2020/12/alaska-islands-may-be-part-single-massive-volcano/

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