Des concours de chant aux préférences alimentaires, les scientifiques apprennent que les baleines ont des différences culturelles que l’on croyait autrefois uniques aux humains

Apprenez-en davantage sur la culture secrète des épaulards dans notre balado, entendu au National Geographic

SECRETS DES BALEINESSuivez Brian Skerry dans ses voyages pour documenter la culture des baleines Regardez les quatre épisodes sur Disney, à partir du Jour de la Terre, le 22 avril

John Ford voulait une vue à la baleine Un jour d’été 1978, un groupe d’épaulards s’est précipité vers une plage de galets de l’île de Vancouver en Colombie-Britannique. Le jeune biologiste attendait en combinaison humide et tuba La procession fantomatique en noir et blanc a fumé comme une équipe de sous-marins, bas et rapides Ford a appuyé sur son masque facial et s’est glissé dans la mer Dans des eaux d’à peine 3 mètres de profondeur, les créatures ont ralenti et roulé sur les côtés Les corps partiellement submergés, les ventilateurs au bout de leur queue – leurs douves – remuaient, les baleines ont commencé à se tordre et à trembler Un à un, chacun a éraflé son flanc et son ventre sur les pierres, comme des grizzlis se grattant contre les pins

Ford, 66 ans, étudie maintenant les épaulards, le plus grand dauphin et de la branche de l’ordre des cétacés connue sous le nom de baleines à dents, depuis plus de 40 ans Il a vu ce phénomène, appelé frottement sur la plage, d’innombrables fois depuis ce premier aperçu sous-marin Il ne peut pas dire avec certitude pourquoi les animaux le font Il soupçonne que c’est une forme de lien social Une question plus large, cependant, l’a rongé pendant une grande partie de sa carrière: comment se fait-il que ces épaulards, ou orques, le fassent, mais pas leurs voisins presque identiques juste au sud?

Le frottement des plages est une pratique courante chez cette population, appelée les résidents du nord parce qu’ils sillonnent les mers intérieures pendant l’été et tombent entre le continent canadien et l’île de Vancouver. Pas si leurs voisins du sud Les orques autour de la frontière avec l’État de Washington, où je vis, n’ont jamais été documentées effectuant ce rituel

Les épaulards de Washington, appelés les résidents du sud, ont plutôt leurs propres conventions Ils organisent des «cérémonies de bienvenue», se faisant face en lignes serrées avant d’exploser dans des fêtes sous-marines de frottements et d’appels C’est extrêmement rare dans le nord Les résidents du sud sont des voltigeurs, effectuant des sauts et des flops ventraux Les résidents du Nord franchissent beaucoup moins Certaines années, les habitants du sud poussent des saumons morts avec leurs têtes Pas les habitants du Nord: ils se coupent parfois la tête les uns les autres, se cognant des noggins comme des mouflons d’Amérique «Ils nagent simplement les uns sur les autres et se heurtent en quelque sorte», dit Ford.

Les deux populations ne parlent même pas avec le même vocabulaire Les habitants du nord émettent des crissements métalliques allongés, stridents qui ressemblent à des ballons qui s’échappent de l’air Les résidents du sud ajoutent des hululements de singe et des klaxons d’oie À l’oreille expérimentée de Ford, les hauteurs et les intonations sonnent aussi différentes que le mandarin et le swahili

Pourtant, de toute autre manière significative, les résidents du nord et du sud sont indiscernables Pendant des mois à la fois, ils occupent les mers adjacentes Leurs gammes se chevauchent Bien que de nombreuses variétés d’épaulards existent dans le monde, les baleines du Nord et du Sud partagent une génétique presque identique Du nord du Pacifique aux mers autour de l’Antarctique, les épaulards ont également des régimes alimentaires variés Certains mangent des requins, des marsouins, des pingouins ou des raies manta En Patagonie, ils se lancent sur des rivages rocheux et cueillent des bébés phoques sur la plage En Antarctique, les épaulards chassent les phoques de Weddell de la glace flottante, s’associent pour marécager les floes et laver le dîner dans la boisson Mais les résidents du nord et du sud sont tous deux des pescatariens et ne mangent principalement qu’une seule espèce: le saumon quinnat

Comment deux groupes essentiellement du même endroit pourraient-ils être génétiquement similaires et pourtant parler et agir si différemment? Pendant des années, Ford et quelques collègues ne faisaient que chuchoter ce que ce paradoxe impliquait Est-il possible que ces êtres sociaux complexes n’aient pas été motivés uniquement par la contraction héréditaire de l’instinct génétique? Les épaulards transmettaient-ils des traits uniques influencés par plus que leur environnement ou leur ADN? Les baleines pourraient-elles avoir leurs propres cultures?

La notion même semblait blasphématoire Les anthropologues ont longtemps considéré la culture – la capacité à accumuler et à transférer socialement des connaissances – strictement une affaire humaine Mais les chercheurs ont décrit comment les oiseaux chanteurs apprennent les dialectes et les transmettent à travers les générations, et Ford a proposé que les groupes d’épaulards pourraient faire de même. Puis il a commencé à entendre parler des découvertes de biologistes qui étudiaient une créature éloignée du monde: le cachalot Ces scientifiques avaient établi un cas selon lequel certaines espèces de baleines agissent et communiquent différemment en fonction de la façon dont elles sont élevées. Il est apparu que ces cétacés pouvaient perpétuer diverses traditions, tout comme certains humains mangent avec des baguettes tandis que d’autres utilisent des fourchettes.

Aujourd’hui, de nombreux scientifiques pensent que certaines baleines et dauphins, comme les humains, ont des cultures distinctes Les chercheurs voient des signes chez les cachalots des Galápagos et des Caraïbes, chez les baleines à bosse du Pacifique Sud, chez les bélugas de l’Arctique et dans les épaulards du nord-ouest du Pacifique Cette possibilité incite à une nouvelle réflexion sur la manière dont certaines espèces marines évoluent Les traditions culturelles peuvent aider à conduire des changements génétiques, modifiant ce que signifie être une baleine Mais cette idée remodèle aussi notre vision de ce qui nous sépare de ces bêtes aquatiques La culture des baleines, semble-t-il, ébranle des conceptions vétustes de nous-mêmes

Les humains sont une race narcissique Tout au long de l’histoire, nous avons hésité entre voir les animaux à travers le prisme de notre propre comportement et refuser d’accepter que nous soyons quelque chose de semblable Cela est particulièrement vrai pour les baleines Ils sont souvent considérés comme presque humains ou ne nous aiment pas du tout Nous anthropomorphisons ou insistons sur notre propre unicité Ni l’un ni l’autre, bien sûr, n’est tout à fait correct

Les baleines résident dans un endroit étranger que nous venons juste de comprendre Il est difficile d’imaginer une maison moins comme la nôtre L’océan profond est un univers que nous avons moins vu que la surface de la lune Il y a des montagnes et des rivières mais peu de frontières La vie traverse un plan vertical Il fait tellement sombre que la vue n’a qu’une valeur limitée Des relations entières sont forgées par le son

Et pourtant, alors que nous dépensons des milliards à scruter les cieux à la recherche d’une vie extraterrestre, les mystères que nous élucidons sous les vagues révèlent des étrangers ici chez nous qui nous ressemblent plus que nous ne le pensions. Les alliances des baleines, les subtilités de leurs conversations et la façon dont ils prennent soin de leurs petits semblent étrangement familiers

Certains peuvent même pleurer ouvertement En 2018, une baleine tueuse du sud, connue sous le nom de Tahlequah, a poussé la carcasse de son nouveau-né, décédé peu de temps après sa naissance, avec son museau pendant 17 jours. «Pendant des années, les scientifiques ont vigoureusement évité d’utiliser des termes émotionnels comme heureux, triste, enjoué ou en colère lorsqu’ils décrivaient le comportement des animaux», écrit Joe Gaydos, qui supervise un programme universitaire dans l’État de Washington pour protéger la vie marine grâce à la science et à l’éducation. Mais Gaydos et de nombreux biologistes des baleines pensent que le comportement de Tahlequah était une démonstration de chagrin

Lorsque le photographe Brian Skerry a mentionné pour la première fois son intérêt pour l’exploration de la culture de ces animaux remarquables, un groupe a sauté à l’esprit J’habite à quatre miles de Puget Sound, où trois groupes d’épaulards résidant dans le sud passent une partie de leur année à se faufiler dans des formations serrées comme des escadrons de Thunderbirds de l’Air Force. Lorsque leurs nageoires dorsales cassent la surface près du rivage, les foules se rassemblent avec des caméras, dans l’espoir d’attraper un saut mémorable ou une fente acrobatique Quels secrets ces baleines pourraient-elles avoir? Les connaître nous aiderait-il à mieux vivre ensemble?

Les scientifiques ont compris depuis longtemps que de nombreuses actions des baleines doivent être captées par des pairs ou des anciens C’est un comportement appris et à peine choquant Même Aristote savait que les animaux apprenaient les uns des autres Les oiseaux chanteurs élevés loin de leur propre famille «émettent une voix différente de celle de leurs parents», a-t-il écrit Charles Darwin a noté que les pièges à animaux doivent finalement être déplacés parce que les créatures sauvages «s’imitent la prudence les unes des autres »

Alors que les gènes déterminent la forme et la fonction du corps d’une créature, codant des instructions pour les traits et les comportements essentiels, l’apprentissage social est la sagesse reçue, le développement de connexions neuronales qui permettent aux animaux d’apprendre des connaissances de ceux qui les entourent Les scientifiques conviennent généralement que la culture exige que les comportements soient socialement appris et largement partagés, et qu’ils persistent Comme des groupes d’animaux transmettent de multiples comportements acquis, ils peuvent développer des ensembles d’habitudes totalement distincts des autres de leur espèce Par exemple, la capacité de lancer est génétique Mais lancer une balle courbe nécessite un apprentissage social, et jouer au baseball au lieu du cricket est une culture

Le danger, cependant, est de confondre culture et intelligence Les scientifiques ne sont pas tous d’accord sur la question de savoir si l’intelligence est un ingrédient essentiel de la culture L’apprentissage social touche largement le règne animal, et pas seulement parmi les êtres que nous considérons comme «intelligents» – baleines, primates, corbeaux, éléphants Les bourdons peuvent choisir des fleurs en fonction du comportement des abeilles expérimentées Les mangoustes apprennent de leurs frères et sœurs et de leurs cousins ​​à casser des œufs ou à écraser des coléoptères

Mais être intelligent aide clairement Et la capacité d’apprentissage des cétacés a capturé notre imagination très tôt Pendant des décennies, nous avons emballé des parcs à thème marins, applaudissant les épaulards, les bélugas ou les grands dauphins qui chantent ou sautent à travers des cerceaux dans des piscines géantes Ces faibles tentatives de corral leurs compétences effleurent à peine la surface de leurs talents En 1972, un scientifique étudiant un veau de dauphin à gros nez nommé Dolly a exhalé de la fumée de cigarette sur la fenêtre de son enclos pendant une pause. «L’observateur a été étonné lorsque l’animal a immédiatement nagé vers sa mère, est revenu et a relâché une gorgée de lait qui a englouti sa tête, donnant à peu près le même effet que la fumée de cigarette», ont écrit les chercheurs à l’époque.

Chez certaines baleines, l’intelligence peut même être une réponse évolutive à la culture, alors que les animaux sociaux répandent la sagesse acquise partout. Pour que la culture existe, les individus doivent trouver de nouvelles façons de faire les choses qui sont partagées entre pairs Et les baleines peuvent être des innovateurs avisés Quelques cachalots affamés au large de l’Alaska à la fin des années 1990 ont trouvé de nouvelles façons de grignoter: ils ont dépouillé la morue noire des palangres des bateaux de pêche commerciale. À l’aide de caméras sous-marines, les scientifiques ont enregistré une baleine saisissant délicatement une ligne avec sa mâchoire massive, créant une tension, puis faisant glisser sa bouche le long du brin jusqu’à ce que les vibrations se détachent d’un poisson. La pratique, autrefois rare, s’est rapidement répandue Dans le golfe du Maine, en 1980, un dos à bosse a été vu chasser d’une nouvelle manière Avant de faire des bulles autour des bancs de lances de sable pour les désorienter, la baleine a frappé la surface avec son coup de chance Les bosses utilisent régulièrement la technique des bulles, mais le coup de chance était nouveau On ne sait pas comment cela aide, mais en 2013, les scientifiques ont dénombré au moins 278 baleines qui chassaient de cette façon

Les alliances des baleines, leurs conversations complexes et la façon dont elles attirent des partenaires ou prennent soin de leurs petits semblent étrangement familières Les mystères que nous élucidons sous les vagues révèlent des créatures qui nous ressemblent beaucoup

Pendant des années, les scientifiques ont pensé que les animaux étaient incapables d’un partage intergénérationnel large et durable Cette notion a commencé à changer en 1953 Cette année-là, un jeune macaque, Imo, a été aperçu sur l’île de Koshima, au Japon, en train de laver une patate douce dans un ruisseau. Avant cela, les macaques de l’île essuyaient simplement la saleté de leur nourriture Bientôt, les scientifiques ont documenté les macaques par dizaines en les lavant à la place Longtemps après la mort d’Imo, les macaques transportaient toujours des pommes de terre sur le rivage pour les plonger dans la mer

Puis, en 1999, Andrew Whiten, chercheur en sciences cognitives à l’Université écossaise de St Andrews, a publié un article historique avec des experts en primates, dont Jane Goodall Ils ont noté que des dizaines de traditions de chimpanzés – toilettage, danse de la pluie (se pavaner aux premiers signes de précipitations), casser des noix avec des marteaux, enfoncer des termitières avec des bâtons – sont apparues dans certaines communautés de chimpanzés mais pas dans d’autres. «Si vous observez un chimpanzé assez longtemps et vérifiez ces comportements, vous pouvez à peu près dire d’où vient ce chimpanzé», me dit Whiten. Et regarder les gens se comporter est souvent la façon dont nous identifions la culture humaine

Tout le monde n’est pas convaincu Certains chercheurs affirment que des variables génétiques ou environnementales pourraient avoir provoqué certains de ces comportements Les chimpanzés n’étaient pas tous de la même sous-espèce Ils allaient de la Guinée côtière à l’Ouganda, distants de 2700 miles – assez loin, selon certains, que les différences écologiques auraient pu influencer les activités des primates.

Mais une nouvelle façon de penser le comportement de la faune et la culture de groupe, moins centrée sur les humains, prenait racine Et alors que Whiten et d’autres se sont inspirés de leur travail initial, les sceptiques ont trouvé des affirmations plus difficiles à rejeter, en particulier lorsqu’il s’agissait de créatures plus longues que les bus urbains qui utilisent le son pour trouver leur proie à un kilomètre sous la surface de la mer.

«Whoa, whoa! Ici! » Shane Gero crie et commence à compter Huit cachalots sautent de notre côté bâbord, à moitié submergés dans le cobalt des Caraïbes Ils sont gris bronze et aussi lisses et cylindriques que les fuselages d’avions Les baleines prennent une pause – littéralement Ils viennent juste de faire surface pour aspirer l’oxygène profondément dans leurs énormes têtes carrées Bientôt, ils plongeront et utiliseront un peu de cet air pour converser

Nous sommes à bord du Balaena, un voilier de 40 pieds qui se balance au large de la nation insulaire des Antilles, la Dominique Les petits pics pluvieux du pays, maintenant enveloppés de brume, expliquent en partie notre présence ici Ces petites montagnes vertes bloquent les coups de vent et maintiennent les eaux profondes sous le vent calmes – des conditions idéales pour étudier les cachalots Et Gero, sillonnant le pont pieds nus en short de bain, a étudié plus de familles de cachalots de près que peut-être n’importe quel humain dans l’histoire.

Depuis 2005, le professeur adjoint de l’Université danoise d’Aarhus et des universités canadiennes de Carleton et Dalhousie est venu à ce tourbillon étincelant de sargasses et d’embruns pour étudier ces léviathans Plutôt que de trouver une «incarnation monomane» des «agences malveillantes» comme Herman Melville a décrit le cachalot à Moby-Dick, Gero voit des animaux paisibles et ludiques. Il peut en identifier des dizaines à vue Il y a Canopener, qui joue avec les chercheurs, se rapprochant de leur navire avant de rouler sur le côté vers le globe oculaire de l’équipage de Gero Il y a Digit, qui a failli mourir après avoir nagé dans des engins de pêche qui lui lassaient la queue, l’amputant presque tout en l’empêchant de plonger pour manger (Elle est guérie depuis) Celui avec la douve dentelée s’appelle le couteau; celui avec l’étrange scoop dans le sien était Spoon

Les baleines qu’il connaît sont des «spécialistes de l’île» locaux, me dit Gero Il les suit alors qu’ils se déplacent dans les canyons sous-marins au large de la Dominique, entre les îles de la Guadeloupe et de la Martinique Il les a suivis en train de dormir, d’accoucher, d’allaiter, de faire leurs premiers plongeons, de jouer avec des cousins, de mourir Il les a enregistrés nageant plus profondément que la plupart des sous-marins voyagent Il connaît leur vie si intimement que ses enfants à la maison peuvent réciter leurs noms

Mais aujourd’hui, après plus d’une semaine en mer, nous nous sommes réveillés pour trouver les locaux partis, remplacés par les huit étrangers qui chevauchent la houle autour de nous Gero est grégaire par nature, mais c’est le plus excité que je l’ai vu Il crie aux étudiants de laisser tomber des enregistreurs sous-marins appelés hydrophones Il les avertit de préparer leurs appareils photo pour photographier les douves, qui, comme les empreintes digitales, aident à identifier les baleines individuelles pendant qu’elles plongent.

Ces nouvelles baleines sont des animaux qu’il connaît à peine, des vagabonds itinérants d’une deuxième communauté de baleines Ils partagent parfois de l’espace avec les habitués, mais n’interagissent jamais avec eux Pour moi, ils sont élégants et glorieux mais pas si différents des baleines locales que nous avons repérées hier Pour Gero, ils sont la preuve incontestable que la Dominique abrite des traditions baleines parallèles – deux cultures aussi divergentes que les agriculteurs et les chasseurs-cueilleurs nomades.

Les racines de cette connaissance viennent de l’homme qui dirige notre voilier, le mentor de Gero, Hal Whitehead Frisé à la vadrouille, au bord du chapeau soufflé vers le ciel par le vent, le professeur de l’Université Dalhousie stabilise notre métier avec un œil sur nos visiteurs Les cachalots voyagent tout au long de leur vie dans des unités sociales dirigées par des femmes (les mâles sont évincés au début de l’adolescence) d’environ une douzaine. Dans les années 1980 et 1990, Whitehead a suivi certaines de ces unités sociales à travers les Galápagos, en partie comme excuse pour vivre en mer. Puis «je me suis vraiment intéressé à eux», dit-il Lui et Luke Rendell, chercheur à l’Université de St Andrews, a commencé à dévoiler leurs mystères culturels en documentant les schémas de bavardage de cachalots

Les cachalots utilisent les plus grands cerveaux du monde pour faire fonctionner le plus grand système de sonar de la nature Ils envoient de l’air sous pression à travers leur museau, créant des cliquetis Ils enchaînent ces clics ensemble dans des codas rythmiques, un peu comme du code Morse Chaque coda dure quelques secondes ou moins Certains sont trois clics; certains peuvent être une douzaine ou plus Pendant des décennies, Whitehead a enregistré des milliers de clics

Il n’avait aucune idée de ce que les baleines disaient, mais un jour, dans son laboratoire en Nouvelle-Écosse, Whitehead a créé un graphique résumant les données d’enregistrement de tous ces groupes de baleines. Il a repéré une tendance: environ la moitié a fait un répertoire commun d’appels Leurs codas avaient des motifs similaires D’autres unités utilisaient des arrangements différents «J’ai été époustouflé», se souvient Whitehead Il a franchi des étapes concrètes jusqu’au bureau de Rendell Rendell l’a aussi Ces petites unités de baleines faisaient partie de quelque chose de plus grand: des clans de baleines de centaines ou de milliers Et chaque clan parlait son propre dialecte

Pourquoi ces animaux, dont beaucoup ne s’étaient jamais rencontrés, auraient-ils partagé des appels communs? C’est un surnom de groupe, ont théorisé les hommes, une façon de dire: «Je suis l’un de vous«Ils savaient que de petits groupes passaient du temps avec d’autres membres de leur clan, mais jamais avec des étrangers Et dans le noir d’encre de la mer, le son est la façon dont ils verraient qui était autour

Whitehead soupçonnait que les codas cliquables étaient similaires aux marqueurs humains de l’identité culturelle Pensez, dit-il, à l’équipement porté par les fans de football de la Premier League anglaise «Les supporters de Manchester United défilent avec un foulard rouge, le Manchester City avec un foulard bleu», me dit Whitehead alors que le crépuscule s’installe dans les Caraïbes. Ils ne se connaissent pas tous et ne se mélangent pas Pourtant, les fans trouvent leur chemin dans les pubs pour regarder les matchs ensemble «Cela suggère cette chose de plus haut niveau qui est vraiment importante pour les baleines», dit Whitehead

Au fil du temps, lui, Rendell et d’autres ont également documenté que les baleines de deux clans distincts des Galápagos avaient des habitudes étonnamment différentes. Dans l’un, les baleines ont navigué sur la mer en formations sinueuses, tandis que dans l’autre, elles nageaient en lignes plus droites. Un clan est resté près de la terre, l’autre s’est déplacé plus loin au large Pendant les périodes El Niño, lorsque les eaux se sont réchauffées, les baleines des deux clans ont eu du mal à obtenir suffisamment de nourriture, mais un clan a eu plus de mal que l’autre.

Pour les baleines, il semble « qu’il y a cette frontière entre nous qui apprenons les uns des autres et faisons les choses d’une manière », explique Gero, « et ceux qui n’apprennent pas de nous et faisons les choses différemment. »

L’idée que les baleines ont des cultures, et encore moins qu’elles se séparent en groupes culturels comme le font les humains, était controversée lorsque Whitehead et Rendell l’ont présentée en 2001. «Il est triste de voir un matériel empirique aussi riche, sur des créatures aussi merveilleuses, mis au service d’un programme théorique aussi appauvri», se moque un anthropologue britannique.

Vingt ans plus tard, un certain scepticisme demeure «Je ne dirais jamais que les spermatozoïdes ou les épaulards n’ont pas de culture, mais je dirais que les preuves de la culture sont plus fortes chez de nombreuses autres espèces animales», comme les baleines à bosse et les oiseaux chanteurs, déclare Peter Tyack, scientifique à la Woods Hole Oceanographic Institution qui étudie la communication avec les cétacés La génétique, le développement animal et l’environnement peuvent fonctionner de manière complexe, ce qui rend difficile le lien définitif entre le comportement et la culture «Il est essentiel que les scientifiques soient honnêtes et humbles sur le peu que nous savons des cultures de toutes les espèces animales. »

Et pourtant, les scientifiques sur les baleines adoptent de plus en plus le point de vue de Whitehead, déclare Sarah Mesnick, de la National Oceanic and Atmospheric Administration « Il est de plus en plus accepté car de plus en plus de gens l’observent », dit-elle

Gero, par exemple, a trouvé des divisions similaires parmi les clans de cachalots dans une mer entièrement différente de celle de son mentor: les Caraïbes. Et la capacité de Gero à explorer la vie avec des baleines individuelles a renforcé le cas de Whitehead

Un après-midi, nous apercevons une femelle cachalot nommée Rounder Elle flotte à la surface avec deux mollets, dont un seul est le sien Les bébés baleines ne plongent pas profondément à la recherche de calamars, explique Gero, donc un protecteur adulte reste sur le dessus pendant que l’unité chasse Nous regardons Rounder babysit

Chaque unité fait cela différemment Certains laissent les jeunes glisser sous leur ventre pour téter Dans certaines unités, les veaux sont surveillés par des non-parents, mais ne reçoivent du lait que de maman Dans le groupe de Rounder, les mères et les grands-mères partagent les tâches de garde d’enfants et d’allaitement, mais uniquement pour les veaux de leur lignée Dans un autre, une femme joue la nourrice à deux veaux à la fois – même si ni l’un ni l’autre n’est le sien

Gero a également découvert que les petites unités au sein des clans semblent émettre des codas spécifiques à la famille, presque comme des noms de famille, tandis que les individus communiquent par clics avec de subtiles variations de signature, comme les prénoms. En n’utilisant que des clics, Gero peut dire quelle baleine d’une unité parle environ 80% du temps – «bien mieux que le hasard», dit-il.

Gero a même enregistré des bébés cachalots faisant des clics aléatoires avant de vanner leur répertoire Ils se concentraient sur le dialecte de leur clan, comme des bébés qui babillaient avant de dire «maman«Ils acquéraient des normes culturelles avant lui en temps réel

De retour à la maison un après-midi, je m’assois pour goûter moi-même à la culture des baleines En tapant sur un casque, je clique sur un fichier informatique Ce que j’entends ensuite est profond et guttural, comme le grondement grave d’un saxophone basse plongé dans l’eau Le gémissement grondant commence à grimper jusqu’à ce qu’il atteigne un crissement aéré et pincé, comme un enfant soufflant une conque Bientôt les sons changent entièrement, devenant sombres et mélodiques, puis éthérés et vaporeux J’entends ce qui ressemble à une raclette caressant le verre Une note aiguë se termine par un gazouillis qui rappelle le petit grincement qui glisse d’un chiot bâillant Un croassement de basse roule comme un long et lent rot

C’est le chant d’un mâle baleine à bosse Il m’a été envoyé par Ellen Garland, une collègue de Rendell à l’Université de St Andrews Il y a quelques années, un air similaire à celui-ci a balayé le Pacifique Sud, déclenchant une véritable révolution culturelle

Les mâles à bosse captent les chansons les uns des autres Et les mâles à bosse aiment les rythmes frais Comme les fanatiques de la culture pop, ils sont toujours à la recherche du prochain son, désireux de trouver un nouvel air à la mode La rapidité avec laquelle ils adoptent de nouveaux arrangements sonores «est stupéfiante», me dit Garland un matin quand je la rejoins par téléphone au Royaume-Uni Il en va de même pour la portée géographique d’une chanson Une chanson peut se répandre dans un bassin océanique

Les scientifiques étudient sérieusement les chansons à bosse depuis au moins les années 1960 C’est à ce moment-là que le biologiste Roger Payne a remorqué un hydrophone derrière un voilier en pleine nuit au large des Bermudes, capturant des gémissements étranges et en écho. Les bosse trompent, aboient et gémissent, et font des bruits comme des chatons miaulants Mais dans leur structure de base, les symphonies sophistiquées des bosses peuvent être étrangement similaires aux nôtres

Les chansons à bosse emploient la rime et le rythme, le phrasé et la mélodie Il y a des thèmes suivis de variations et des retours à ces déclarations originales Les baleines existent depuis 50 millions d’années Avant les dernières décennies, il y avait peu de chances que les humains et les bosses aient entendu les mélodies de l’autre «Pourtant, les baleines utilisent beaucoup des mêmes lois de composition dans leurs chansons que nous utilisons dans les nôtres», a écrit Payne dans son livre Among Whales. Un seul chant de baleine peut durer une demi-heure Une seule baleine peut chanter tout l’après-midi

(Regardez le tout premier épisode de podcast de Overheard au National Geographic pour une autre histoire sur la façon dont les baleines communiquent)

Garland a découvert ses connaissances sur les baleines par le ciel Pour un projet universitaire dans sa Nouvelle-Zélande natale, elle avait classé les vocalisations de grives chantées, découvrant un talent pour le catalogage acoustique Des années plus tard, elle a appliqué ses compétences auditives aux baleines

Les chansons à bosse font partie des rituels d’accouplement Et les chercheurs avaient longtemps supposé que tous les bosses d’une région partageaient la même chanson chaque année « Ce n’est pas du tout ce que nous avons trouvé », déclare Garland À l’aide de spectrogrammes qui transforment les fréquences sonores en images, révélant l’amplitude et les motifs des chants de baleines, elle a analysé des années de mélodies de baleines à travers le Pacifique Sud. Elle a revu des chansons à bosse en Polynésie française, puis s’est tournée vers des chansons d’Australie, à environ 3700 miles de là.

Elle a remarqué quelque chose de curieux Les chansons semblent provenir d’Australie Ils évolueraient à mesure que les baleines commenceraient à bricoler Comme les compositeurs, ils ajoutaient des hoquets, des sifflets ou de nouveaux couplets Mais alors, comme une chanson pop qui prend soudain feu et prend d’assaut un hémisphère, cette nouvelle chanson roulerait de baleine en baleine sur des milliers de kilomètres, passant de la Nouvelle-Calédonie aux Tonga, puis un an plus tard aux îles Cook.

L’air qui s’est retrouvé en Polynésie française serait similaire à la chanson apparue pour la première fois en Australie Malgré quelques bricolages mineurs en cours de route, la version finale n’était pas très différente d’une reprise acoustique d’un hit original. Pourtant, il était méconnaissable de la chanson qu’il remplaçait Cette nouvelle production était aussi différente de son prédécesseur «que les Rolling Stones et Justin Bieber», me dit Garland

Garland a été terrassé Elle soupçonne que les baleines réagissent à la nouveauté de la chanson De la même manière que les hipsters recherchent de nouveaux groupes indépendants, les baleines mâles semblent choisir de nouveaux morceaux pour se démarquer de la foule. Mais finalement, tous les hommes abandonneront leur chanson et passeront au roman

Ce genre de progression était autrefois inattendu C’est un moment rare dans le règne animal de changement transformationnel rapide – une véritable révolution culturelle Les oiseaux qui se déplacent dans un autre troupeau ont tendance à répondre aux appels de leurs hôtes, dit Garland Mais quand une baleine frappe la nuit à micro ouvert avec un nouveau numéro chaud, les habitants laissent leur vieille ballade pour en annoncer une nouvelle Garland propose une analogie: imaginez déménager dans un pays voisin où tout le monde que vous rencontrez échange son hymne national contre le vôtre

La grande question est maintenant de savoir si certaines de ces communautés de baleines survivront assez longtemps pour que nous puissions comprendre leurs cultures. Peu de gens le savent mieux que Ford, le biologiste canadien des épaulards Adolescent, il a balayé du pop-corn du sol et nourri des phoques et des bélugas à l’aquarium de Vancouver. Il a ensuite découvert des dialectes orques distincts avant de diriger la recherche sur les baleines de la côte ouest pour le gouvernement canadien.

Lorsque je pose des questions sur la résilience lors de l’une de nos nombreuses discussions, Ford partage une histoire Les épaulards voyagent dans des gousses familiales matrilinéaires pour la vie et apprennent comment et quoi manger en observant leurs proches En 1970, alors que les orques sauvages de la région étaient encore capturées pour les parcs marins, des lutteurs ont conduit cinq épaulards dans une crique de la Colombie-Britannique. Deux ont été emmenés dans un parc marin Les trois autres ont refusé de manger le saumon offert par les gardiens L’un est finalement mort Ce n’est qu’après 79 jours que les survivants ont commencé à manger du poisson

Les baleines ont été «prises dans cette ornière comportementale», me dit Ford Les gardiens ne savaient pas que les épaulards du Nord-Ouest représentaient trois régimes différents: les mangeurs de saumon du sud et du nord; les mangeurs de requins au large; et les épaulards de Bigg, qui ne chassent que les mammifères marins Contrairement à d’autres cétacés dont la culture leur offre de la flexibilité, ces épaulards ne veulent pas ou ne peuvent pas changer de nourriture même lorsque les options diminuent, tout comme l’explorateur norvégien Roald Amundsen a battu Robert Falcon Scott, un Britannique, au pôle Sud en mangeant ses chiens de traîneau, Scott a refusé de faire «Ce n’est qu’un exemple de la façon dont ces cultures sont enracinées», déclare Ford.

C’est en partie pourquoi, en 2019, plus de deux douzaines de scientifiques, dont Ford, Garland, Whiten et Whitehead, ont appelé à un changement radical dans la conservation mondiale. Dans la revue Science, ils ont exhorté le monde à intégrer la culture dans les décisions de gestion de la faune La Convention sur les espèces migratrices élabore déjà un plan pour les pays d’Amérique du Sud afin de protéger les cachalots dans le Pacifique oriental en se concentrant sur les besoins des clans individuels. De telles approches sont «essentielles au maintien de la diversité naturelle et de l’intégrité des riches écosystèmes de la Terre», affirment les auteurs.

Les États-Unis et le Canada traitent déjà les baleines piscivores du sud et du nord comme des populations distinctes malgré leurs similitudes génétiques et leur proximité Les baleines du Nord qui frottent le ventre et frappent la tête ne sont pas les mêmes que les gousses acrobatiques de haut vol qui apparaissent parfois à l’extérieur de Seattle. Nous reconnaissons que les océans et les humains ont besoin des deux

Mais ils font face à des avenirs très différents Le nombre d’épaulards dans le nord plus rural a grimpé en flèche depuis les années 1970 Les baleines australes sont en danger critique d’extinction

Décimés par l’abattage des parcs marins dans les années 60 et au début des années 70, les habitants du sud luttent désormais contre le bruit de la circulation des bateaux Le développement envahit leurs rivages, jette du limon dans leurs eaux et apporte de la pollution Des produits chimiques toxiques, tels que les biphényles polychlorés (PCB), se sont accumulés dans leur graisse Tout cela est aggravé par une pénurie drastique de nourriture alors que les populations de chinook s’effondrent, grâce à des années de pêche, de construction, de développement et de changement climatique.

Ces êtres extraterrestres sophistiqués sont, littéralement, en train de disparaître sous nos yeux, pas si différents de l’empire pré-inca Tiwanaku d’Amérique du Sud, qui n’a laissé aucune trace écrite de son effondrement au XIIe siècle. Nous ne savons pas ce qui pourrait disparaître avec eux Nous ne pouvons pas expliquer pourquoi ils agissent comme ils le font ou pourquoi c’est si différent des autres baleines Mais nous commençons au moins à reconnaître que l’enjeu est riche et important d’une manière que nous ne comprenons peut-être pas encore pleinement

Planet Possible Découvrez la nouvelle initiative orientée solutions de National Geographic: natgeocom / planète Ces organisations à but non lucratif travaillant sur les problèmes des baleines font partie de celles que nous avons soutenues au fil des ans:

Le projet Dominica Sperm Whale Les chercheurs du projet ont passé des milliers d’heures à observer les familles de cachalots dans les Caraïbes pour mieux comprendre leurs cultures uniques le projet spermwhaleorg

Whale Trust MauiScientists étudient ici les modèles de comportement naturels associés à la reproduction et à la communication, y compris le chant à bosse, pour développer de meilleures méthodes de protection baleineorg

Alaska Whale FoundationFondée en 1996 pour étudier les baleines à bosse dans le sud-est de l’Alaska, l’AWF mène désormais des recherches sur un éventail d’animaux marins et d’écosystèmes côtiers dans toute la région. alaskawhalefoundationorg

Le rédacteur Craig Welch a écrit sur un road trip à travers le pays en voiture électrique pour le numéro d’avril 2020 Les images des requins mako du photographe Brian Skerry ont été publiées dans le numéro d’août 2017

Un financement supplémentaire pour la photographie de cet article a été fourni par la Fondation Philip Stephenson et par Focused on Nature

Épaulard

Actualités – États-Unis – Le monde caché de la culture des baleines
Titre associé :
Le monde caché de la culture des baleines <br

Source: https://www.nationalgeographic.com/magazine/article/the-hidden-world-of-whale-culture-feature

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