La première mission de navette spatiale lancée le 12 avril 1981 depuis le centre spatial Kennedy de la NASA en Floride

L’astronaute de la mission de la navette spatiale STS-1 Bob Crippen est accueilli par des sympathisants lors des cérémonies d’Ellington AFB pour son retour et celui de John Young à Houston après l’atterrissage de leur navette spatiale à Edwards AFB en Californie en avril 1981

Les astronautes de la navette spatiale Bob Crippen, à gauche, et John Young tiennent une maquette de l’orbiteur Columbia avant le premier vol d’essai du porte-avions spatial

Une photo fournie par la NASA montre la navette spatiale Challenger quelques secondes après une explosion au-dessus du Kennedy Space Center, en Floride, Jan 28, 1986

Les astronautes de la mission STS-1 de la navette spatiale John Young, au micro, et Bob Crippen agitant du podium aux cérémonies d’Ellington AFB le 14 avril 1981 après l’atterrissage de leur navette spatiale à Edwards AFB en Californie

Le vice-président George Bush participe à une téléconférence avec l’équipage de la navette spatiale Columbia le 13 avril 1981

Les astronautes de la mission de navette spatiale STS-1 John Young et Bob Crippen sur le podium lors des cérémonies d’Ellington AFB pour leur retour à Houston après l’atterrissage de leur navette spatiale à Edwards AFB en Californie

Les astronautes de la mission de navette spatiale STS-1 John Young et Bob Crippen sur le podium lors des cérémonies d’Ellington AFB pour leur retour à Houston après l’atterrissage de leur navette spatiale à Edwards AFB en Californie

Les astronautes de la mission de navette spatiale STS-1 John Young et Bob Crippen sont accueillis par le chef de cabinet de la Maison Blanche James Baker lors des cérémonies d’Ellington AFB pour leur retour à Houston après l’atterrissage de leur navette spatiale à Edwards AFB en Californie

Les astronautes de la mission de navette spatiale STS-1 John Young et Bob Crippen sont accueillis par des sympathisants lors des cérémonies d’Ellington AFB pour leur retour à Houston après l’atterrissage de leur navette spatiale à Edwards AFB en Californie

La fréquence cardiaque de Bob Crippen est passée à 130 Le compte à rebours pour le voyage inaugural de la navette spatiale avait atteint la marque d’une minute et il était attaché à l’intérieur pour le vol d’essai le plus audacieux de l’histoire de la NASA.

Les vaisseaux spatiaux précédents – pour les programmes Mercury, Gemini et Apollo – ont été lancés pour la première fois sans astronautes à bord Mais la navette était nettement plus complexe

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La fréquence cardiaque de Crippen était d’humeur nationale car son premier vol coïncidait avec les débuts d’une merveille d’ingénierie il y a 40 ans La flotte de navettes spatiales a effectué 135 missions sur trois décennies, avec un contrôle de mission depuis le Johnson Space Center Il a construit la Station spatiale internationale, réparé et amélioré le télescope spatial Hubble et transporté un groupe de personnes plus grand et plus diversifié dans l’espace.

C’était aussi cher et parfois mortel La navette n’a jamais tenu les promesses de la NASA de voler 40 à 60 fois par an, ce qui contribuerait à réduire le coût d’accès à l’espace, et 14 personnes sont mortes entre l’explosion du Challenger en 1986 et l’accident de Columbia en 2003.

“Il a laissé un héritage mitigé”, a déclaré John Logsdon, professeur à la retraite et fondateur du Space Policy Institute de l’Université George Washington. «D’une part, la décision de le développer était basée sur une série de promesses dont aucune n’a été tenue. Et pourtant, c’était une réalisation technologique remarquable et une source continue de fierté nationale”

Pour Crippen, un pilote de la Marine qui a grandi à Porter, au Texas, ce premier vol a commencé comme une catapulte d’avion lançant des avions depuis un navire: c’était un bon coup de pied dans le pantalon

Il s’est lancé dans l’espace avec John Young Les 2 premières minutes de la mission, baptisées STS-1, ont été bruyantes et la navette spatiale Columbia a tremblé alors que deux propulseurs de fusée solides la propulsaient vers le haut. Une fois les boosters détachés, la conduite était silencieuse et “douce comme du verre”, a déclaré Crippen

Chuck Lewis, directeur de vol de la NASA pour des parties ultérieures de la mission lorsque la navette était en orbite, a observé depuis son domicile à Clear Lake.

Il s’est donc assis sur le bord de sa chaise et s’est inquiété de l’aérodynamisme de la navette Contrairement aux capsules, qui se sont lancées au sommet d’une longue fusée de manière simplifiée, la navette avait des ailes et d’autres caractéristiques saillantes qui devraient résister aux forces de lancement.

En cas de problème pendant les deux premières minutes, Lewis savait que la navette ne pouvait pas interrompre son lancement Et les sièges éjectables n’étaient pas vraiment censés sauver les astronautes

“Si vous vous éjectez, vous vous éjecterez directement dans une explosion de queue de propulseur de fusée solide”, a déclaré Lewis. «Vous seriez probablement brûlé à un croustillant”

Lorsque les moteurs principaux se sont coupés, signifiant que la navette était en orbite, sa fille a vu des larmes couler sur les joues de Lewis

Son quart de travail au Johnson Space Center a commencé après que la navette a ouvert les portes de sa soute – et juste au moment où Crippen a signalé des tuiles de protection thermique manquantes sur le dessus du véhicule

Développer un vaisseau spatial ailé était un pas de géant technologique, et les tuiles de bouclier thermique, essentielles pour maintenir l’équipage en vie pendant la rentrée, avaient longtemps tourmenté l’agence. Les premières versions des tuiles n’étaient pas assez solides pour résister aux impacts de météorites Une fois les carreaux renforcés, les ingénieurs ont eu du mal à les maintenir fermement fixés à Columbia.

Le programme Apollo avait enhardi la NASA Mais pour amener les hommes sur la lune, l’agence s’est appuyée sur la force brute pour échapper à la gravité terrestre Sa capsule a atterri dans l’océan comme un boulet de canon sous des parachutes Les ailes fixes de la navette, lui permettant de glisser vers un atterrissage sur piste, exigeraient plus de sophistication

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«Il y avait un degré significatif d’orgueil technologique dans la vision de la NASA de ce qui serait réalisable», a écrit Logsdon dans son livre «After Apollo? Richard Nixon et le programme spatial américain”

De plus, il n’y avait pas de planification de haut niveau et à long terme pour ce que la NASA devrait faire après Apollo jusqu’en 1968, a déclaré Logsdon.

Contrairement au président John F Kennedy, qui a investi d’amples ressources dans le programme Apollo, le président Richard Nixon a placé les vols spatiaux habités aux côtés d’autres priorités nationales La NASA espérait une navette, une base lunaire, une station spatiale et une mission sur Mars Seule la navette a été initialement approuvée

Le Bureau de la gestion et du budget avait proposé un véhicule plus petit et plus expérimental Un petit pas, si vous voulez, dans la maîtrise des complexités d’un vaisseau spatial ailé Mais la NASA a plaidé pour une plus grande navette spatiale qui porterait tous les US missions: militaires, NASA et commerciales

Nixon a choisi la plus grande navette en 1972 Il a aimé sa capacité à mener des missions de sécurité nationale Et cela a créé des emplois dans l’aérospatiale avant son élection – créant un précédent qui ferait des emplois un facteur important, parfois primordial, pour les futurs programmes spatiaux, a écrit Logsdon.

Entre 1981 et 2011, la navette spatiale a transporté 355 personnes dans l’espace Il transportait un groupe de passagers plus diversifié, dont la première astronaute de la NASA, Sally Ride, et le premier astronaute afro-américain de la NASA, Guion Bluford. Des personnes représentant 16 pays différents ont volé sur la navette

“Je ne pense pas qu’il y aura jamais un véhicule comme la navette spatiale C’était magnifique », a déclaré Jason Davis, directeur éditorial de la Planetary Society, une organisation à but non lucratif qui cherche à impliquer davantage de personnes dans l’espace. «Cela a en quelque sorte défini à quoi ressemblaient les vaisseaux spatiaux pour toute une génération de personnes”

L’intention initiale était de lancer la navette 40 à 60 fois par an au coût de 10 $5 millions par lancement La cadence de lancement de la navette a atteint un sommet en 1985 avec neuf vols Le taux de lancement annuel moyen était de 43 par an, et le coût par lancement était jusqu’à 20 fois plus élevé que l’estimation de 1972, selon le livre de Logsdon

Une rénovation complète était nécessaire après chaque vol Et la navette a perdu des clients commerciaux après l’accident du Challenger en 1986, ce qui a conduit à un changement de politique nationale visant à interdire à la navette de lancer la plupart des satellites payants. La plupart des satellites militaires ont également été retirés de la navette et placés sur des fusées qui se lancent sans personne à bord. Aujourd’hui, des fusées appartenant à des entreprises, et non au gouvernement, lancent des satellites en orbite

“Vous pouvez perdre une fusée et c’est un triste jour et des milliards de dollars sont perdus”, a déclaré Davis «Mais si vous perdez une navette spatiale, vous perdez des gens Et c’est horrible et tragique”

Le ministère de la Défense avait déterminé de nombreux aspects de la conception de la navette, mais seules 10 missions de sécurité nationale dédiées voleraient sur la navette, alors que l’intention initiale était que la navette gère tous les satellites militaires.

“La complexité accrue d’une navette conçue pour tout le monde créait des risques intrinsèquement plus grands que si des objectifs techniques plus réalistes avaient été fixés au départ”, selon un rapport du Columbia Accident Investigation Board

Crippen savait que la navette était complexe et il prévoyait des problèmes lors du premier vol Les tuiles manquantes ne l’ont pas vraiment dérangé Ils n’avaient pas été testés aussi rigoureusement que les carreaux les plus cruciaux sur le ventre de la navette

Il a passé ses deux jours en orbite à tester les différents systèmes de la navette Les toilettes, malheureusement, ne fonctionnaient pas correctement (les sacs étaient sur la navette en guise de sauvegarde)

Crippen a également rendu hommage à John Bjornstad et Forrest Cole, décédés après un compte à rebours quelques semaines avant le premier lancement de la navette.

“Ils croyaient au programme spatial, et cela signifiait beaucoup pour eux”, a déclaré Crippen alors qu’il était en orbite, selon une transcription de la NASA.

Au sol, le contrôle de mission se préparait à ramener les astronautes à la maison En fin de compte, ils ont dû faire confiance à la conception de la navette

“Vous auriez du mal à dire que nous avons eu au cours des 40 dernières années un autre vaisseau spatial ou un lanceur qui a contribué autant que la navette”, a déclaré Jared Zambrano-Stout, un expert en politique spatiale du cabinet d’avocats Meeks Butera & Israël «Ce type de prouesse technologique n’est pas quelque chose qu’un autre pays a pu reproduire.”

La plus grande réalisation de la navette a été la construction de la Station spatiale internationale Mais cela a également stimulé l’innovation sur Terre Les pompes à carburant de la navette ont inspiré une pompe cardiaque miniaturisée conçue pour garder les patients en vie pendant qu’ils attendaient une transplantation La recherche aérodynamique menée dans le cadre du programme de navette spatiale a rendu les camions plus économes en carburant, selon la NASA

La navette était également un prédécesseur de la réutilisabilité Avant que SpaceX ne commence à atterrir et à réutiliser le premier étage de sa fusée Falcon 9, l’orbiteur Columbia a volé 28 fois. Challenger a volé 10 fois, Discovery 39 fois, Endeavour 25 fois et Atlantis 32 fois

Dans la région de Houston, quelque 650 personnes travaillant pour le Johnson Space Center de la NASA ont pris leur retraite seulement après que la navette ait pris son dernier vol (d’autres seraient licenciées en raison de la chute des emplois liés à l’espace après que la navette a cessé de voler)

«Les gens sont vraiment passionnés par la navette spatiale ici», a déclaré Jennifer Ross-Nazzal, historienne au Johnson Space Center «C’était une machine incroyable”

George WS Abbey se trouvait à la base aérienne d’Edwards en Californie lorsque la première navette est revenue dans l’atmosphère terrestre. Il était alors directeur des opérations aériennes de la NASA et deviendra plus tard directeur du Johnson Space Center.

«John (Young) était tellement exubérant», se souvient-il «Il sautait de haut en bas Tellement excité que tout ait fonctionné comme nous le voulions”

Abbey aurait souhaité que la NASA construise un autre véhicule ailé Mais ce n’est pas dans l’avenir immédiat de l’agence La NASA utilise une capsule pour ses projets de retour des humains sur la lune Et le programme Commercial Crew, où les entreprises possèdent des véhicules qui transportent des astronautes jusqu’à la station spatiale, utilise des capsules Celles-ci se sont avérées plus simples et plus rapides à concevoir

Des doubles booms sonores ont annoncé l’arrivée de la navette spatiale Columbia, surprenant la foule à la base aérienne d’Edwards Lewis regardait depuis le contrôle de mission de Houston Il se souvient que Young est sorti de la navette, regardant son ventre et pompant triomphalement son poing en l’air Les carreaux avaient fonctionné

Les comtés du Texas qui sont plus pauvres, plus blancs, moins instruits et où l’ancien président Donald Trump a remporté une plus grande part des voix ont vacciné moins de personnes que la moyenne de l’État, selon une analyse du Houston Chronicle.

Par Jordan Rubio

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Source: https://www.houstonchronicle.com/news/houston-texas/space/article/40-years-after-its-pioneering-launch-NASA-s-16086053.php

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