Scientifique en chef et directeur, Australian Museum Research Institute, Australian Museum

Kristofer M Helgen a reçu un financement du Centre de l’Australian Research Council pour la biodiversité et le patrimoine australiens (CABAH)

L’île d’Asie du Sud-Est possède l’un des registres de fossiles d’hominidés les plus importants et les plus intrigants au monde Mais nos nouvelles recherches suggèrent qu’il existe une autre espèce humaine préhistorique qui attend d’être découverte dans cette région: un groupe appelé Denisovans, qui n’a jusqu’à présent été trouvé qu’à des milliers de kilomètres dans des grottes de Sibérie et du plateau tibétain.

Notre étude, publiée dans Nature Ecology and Evolution, révèle des preuves génétiques que les humains modernes (Homo sapiens) se sont croisés avec les Denisovans dans cette région, bien que des fossiles de Denisovan n’aient jamais été trouvés ici

À l’inverse, nous n’avons trouvé aucune preuve que les ancêtres des populations actuelles de l’Asie du Sud-Est insulaire se sont croisés avec l’une ou l’autre des deux espèces d’hominidés pour lesquelles nous avons des preuves fossiles dans cette région: H floresiensis de Flores, Indonésie, et H luzonensis de Luzon aux Philippines

Ensemble, cela brosse une image intrigante – et encore loin d’être claire – de l’ascendance évolutionnaire humaine dans l’île d’Asie du Sud-Est. Nous ne connaissons toujours pas la relation précise entre H floresiensis et H luzonensis, qui étaient tous deux de petite taille, et le reste de l’arbre généalogique des hominidés

Et, peut-être plus curieusement encore, nos découvertes soulèvent la possibilité que des fossiles de Denisovan attendent toujours d’être découverts dans l’île d’Asie du Sud-Est – ou que nous les ayons peut-être déjà trouvés mais les avons étiquetés comme autre chose.

Les enregistrements des outils en pierre suggèrent que les deux H floresiensis et H luzonensis descendent des populations d’Homo erectus qui ont colonisé leurs maisons insulaires respectives il y a environ 700000 ans H erectus est le premier ancien humain connu à s’être aventuré hors d’Afrique et est arrivé pour la première fois dans l’île d’Asie du Sud-Est au moins 1Il y a 6 millions d’années

Cela signifie les ancêtres de H floresiensis et H luzonensis a divergé des ancêtres des humains modernes en Afrique il y a environ deux millions d’années, avant H erectus partit en voyage Les humains modernes se sont disséminés d’Afrique beaucoup plus récemment, arrivant probablement dans l’île d’Asie du Sud-Est il y a 70000 à 50000 ans

Nous savons déjà que lors de leur voyage hors d’Afrique il y a environ 70 000 ans, H sapiens se sont rencontrés et se sont croisés avec d’autres groupes d’hominidés apparentés qui avaient déjà colonisé l’Eurasie

La première de ces rencontres a eu lieu avec des Néandertaliens et a abouti à environ 2% d’ascendance génétique néandertalienne chez les non-Africains d’aujourd’hui

Les autres rencontres impliquaient des Denisovans, une espèce qui a été décrite uniquement à partir de l’analyse ADN d’un os de doigt trouvé dans la grotte de Denisova en Sibérie.

Curieusement, cependant, les plus grandes quantités d’ascendance Denisovan dans les populations humaines d’aujourd’hui se trouvent dans l’île d’Asie du Sud-Est et l’ancien continent de Sahul (Nouvelle-Guinée et Australie) Ceci est très probablement le résultat d’un métissage local entre les Denisoviens et les humains modernes – malgré le manque de fossiles de Denisovan pour étayer cette théorie.

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Pour en savoir plus, nous avons recherché les séquences génomiques de plus de 400 personnes vivantes aujourd’hui, dont plus de 200 de l’île d’Asie du Sud-Est, à la recherche de séquences d’ADN distinctes caractéristiques de ces espèces d’hominidés antérieures.

Nous avons trouvé des preuves génétiques que les ancêtres des personnes d’aujourd’hui vivant dans l’île d’Asie du Sud-Est se sont croisés avec les Denisovans – tout comme de nombreux groupes en dehors de l’Afrique se sont croisés de la même manière avec les Néandertaliens au cours de leur histoire évolutive. Mais nous n’avons trouvé aucune preuve de croisement avec l’espèce plus éloignée de l’évolution H floresiensis et H luzonensis (ou même H erectus)

C’est un résultat remarquable, car l’île d’Asie du Sud-Est se trouve à des milliers de kilomètres de la Sibérie et contient l’une des archives de fossiles d’hominidés les plus riches et les plus diversifiées au monde Cela suggère qu’il y a plus de richesses fossiles à découvrir

Il existe deux possibilités intéressantes qui pourraient concilier nos résultats génétiques avec les preuves fossiles Premièrement, il est possible que les Denisoviens soient mélangés à H sapiens dans les régions de l’île d’Asie du Sud-Est où les fossiles d’hominidés n’ont pas encore été trouvés

Un endroit possible est Sulawesi, où des outils en pierre datent d’au moins 200 000 ans. Un autre est l’Australie, où des artefacts vieux de 65000 ans actuellement attribués à des humains modernes ont été récemment découverts à Madjebebe.

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Alternativement, nous devrons peut-être repenser notre interprétation des fossiles d’hominidés déjà découverts dans l’île d’Asie du Sud-Est

Les fossiles confirmés de Denisovan sont extrêmement rares et n’ont jusqu’à présent été trouvés qu’en Asie centrale Mais peut-être que les Denisoviens étaient beaucoup plus diversifiés en taille et en forme que nous ne le pensions, ce qui signifie que nous pourrions probablement les avoir déjà trouvés dans l’île d’Asie du Sud-Est, mais les avoir étiquetés avec un nom différent.

Étant donné que les premières preuves de l’occupation par les hominidés de cette région sont antérieures à la divergence entre les humains modernes et les Denisoviens, nous ne pouvons pas dire avec certitude si la région a été continuellement occupée par des hominidés tout au long de cette période.

Il est donc possible que H floresiensis et H luzonensis (mais aussi les formes ultérieures de H erectus) sont beaucoup plus étroitement liés aux humains modernes qu’on ne le pense actuellement, et pourraient même être responsables de l’ascendance Denisovan observée dans les populations humaines de l’île d’aujourd’hui en Asie du Sud-Est

Si c’est vrai, cela voudrait dire que les mystérieux Denisovans se sont cachés à la vue de tous, déguisés en H floresiensis, H luzonensis ou H erectus

Pour résoudre ces énigmes intrigantes, il faudra attendre les futures études archéologiques, ADN et protéomiques (liées aux protéines) pour révéler plus de réponses Mais pour l’instant, les possibilités sont fascinantes

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Actualités – FR – Une étude évolutive suggère que des fossiles humains préhistoriques se cachent à la vue de tous en Asie du Sud-Est

Source: https://theconversation.com/evolutionary-study-suggests-prehistoric-human-fossils-hiding-in-plain-sight-in-southeast-asia-157587

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