Publié: 14:36 ​​GMT, 26 mars 2021 | Mise à jour: 14h38 GMT, le 26 mars 2021

La lune de Saturne Encelade a des courants océaniques «  bouillonnants  » enfouis sous ses 12 miles de glace, selon une nouvelle étude

On sait déjà qu’Encelade – l’une des 82 lunes de Saturne – cache l’eau sous sa surface brillante et glacée

Mais les experts du California Institute of Technology (Caltech) pensent que les courants océaniques circulent sur Encelade un peu comme ceux près de l’Antarctique, entraînés par l’eau salée

Ils ont basé leurs estimations sur une modélisation informatique utilisant des données recueillies par le vaisseau spatial Cassini de la NASA, qui n’est plus opérationnel.

Encelade est l’un des rares endroits du système solaire à disposer d’eau liquide, avec la Terre et la lune de Jupiter, Europe, ce qui en fait une cible d’intérêt pour les astrobiologistes

La nouvelle recherche pourrait indiquer aux scientifiques où un jour rechercher des signes de vie sur Encelade lors de futures missions satellitaires, selon Caltech

Encelade (photo du satellite Cassini de la NASA) est la sixième plus grande des lunes de Saturne, avec un diamètre d’environ 310 miles La lune est recouverte d’une couche scintillante de glace propre, ce qui en fait l’un des corps les plus réfléchissants du système solaire

«  Comprendre quelles régions de l’océan souterrain pourraient être les plus accueillantes pour la vie telle que nous la connaissons pourrait un jour éclairer les efforts de recherche de signes de vie  », a déclaré l’auteur de l’étude Andrew Thompson, professeur de sciences et d’ingénierie de l’environnement à Caltech

Encelade – la sixième plus grande lune de Saturne sur ses 82 au total – est une sphère gelée de seulement 313 miles de diamètre (environ un septième du diamètre de la lune terrestre)

Encelade est recouvert d’une couche scintillante de glace propre, ce qui en fait l’un des corps les plus réfléchissants du système solaire

Malgré sa taille relativement petite, Encelade a attiré l’attention des scientifiques en 2014 grâce aux données de Cassini

À l’époque, le vaisseau spatial courageux a découvert des preuves de son grand océan souterrain et a échantillonné l’eau d’éruptions ressemblant à des geysers qui se produisent à travers des fissures dans la glace à son pôle sud.

Des jets d’eau et des particules solides telles que des cristaux de glace jaillissent des fractures de la surface gelée appelées «  rayures de tigre  »

Malgré le fait que la Terre et Encelade abritent de l’eau, l’océan d’Encelade est presque totalement différent de celui de la Terre.

L’océan terrestre est relativement peu profond, avec une moyenne de 22 miles (36 km), et couvre les trois quarts de la surface de la planète

Notre océan est également plus chaud au sommet grâce aux rayons du soleil et plus froid dans les profondeurs près du fond marin, et a des courants qui sont affectés par le vent

Encelade, quant à lui, semble avoir un océan complètement sous la surface d’au moins 186 miles (30 km) de profondeur, qui fait tout le tour de la lune

Illustration de l’intérieur de la lune de Saturne Encelade montrant un océan d’eau liquide global entre son noyau rocheux et sa croûte glacée L’épaisseur des couches montrées ici n’est pas à l’échelle

L’océan d’Encelade est refroidi au sommet près de la coquille de glace et réchauffé au fond par la chaleur du noyau lunaire

Malgré leurs différences, les océans d’Encelade et de la Terre partagent une caractéristique importante: ils sont salés

Les variations de salinité pourraient servir de moteurs de la circulation océanique sur Encelade, tout comme elles le font dans l’océan Austral de la Terre, qui entoure l’Antarctique

Les mesures gravitationnelles et les calculs de chaleur de Cassini avaient déjà révélé que la coquille de glace d’Encelade est plus mince aux pôles qu’à l’équateur

Sans surprise, les régions de glace mince aux pôles sont probablement associées à la fonte, tandis que les régions de glace épaisse à l’équateur sont associées au gel, a déclaré Thompson.

Mais cela affecte les courants océaniques, car lorsque l’eau salée gèle, elle libère les sels et alourdit l’eau environnante, la faisant couler

Un modèle informatique, basé sur les études de Thompson sur l’Antarctique, suggère que les régions de gel et de fonte, identifiées par la structure de la glace, seraient reliées par les courants océaniques

Cela créerait une circulation d’un pôle à l’équateur, presque comme une bande transporteuse, qui influence la distribution de la chaleur et des nutriments

La théorie remet en question la pensée actuelle selon laquelle l’océan global d’Encelade est homogène en dehors d’un mélange vertical entraîné par la chaleur de son noyau

«Connaître la distribution de la glace nous permet de limiter les modes de circulation», a déclaré Ana Lobo, étudiante diplômée de Caltech

‘Un modèle informatique idéalisé, basé sur les études de Thompson sur l’Antarctique, suggère que les régions de gel et de fonte, identifiées par la structure de la glace, seraient reliées par les courants océaniques

Les scientifiques récoltent toujours les fruits des riches données obtenues par le vaisseau spatial robotique Cassini, qui a été actif pendant près de 20 ans après son lancement en octobre 1997

La mission de Cassini a pris fin en septembre 2017 lorsqu’elle a été délibérément envoyée dans la haute atmosphère de Saturne avant de manquer de carburant.

En 2019, les données de Cassini ont révélé qu’un lac sur la plus grande lune de Saturne, Titan, est riche en méthane et à 300 pieds de profondeur

Encore 20 nouvelles lunes ont été confirmées en orbite autour de la planète en 2019, ce qui en fait le «  roi de la lune  » du système solaire, battant le total de 79 de Jupiter.

Cassini a été lancé de Cap Canaveral, en Floride en 1997, puis a passé sept ans en transit, suivis de 13 ans en orbite autour de Saturne

À cette époque, il a découvert six autres lunes autour de Saturne, des structures tridimensionnelles dominant les anneaux de Saturne et une tempête géante qui a fait rage sur la planète pendant près d’un an.

Le 24 décembre, il a lancé la sonde Huygens construite par l’Agence spatiale européenne sur la lune de Saturne Titan pour étudier son atmosphère et la composition de sa surface.

En 2008, Cassini a terminé sa mission principale d’explorer le système Saturne et a commencé son extension de mission (la mission Cassini Equinox)

En 2010, il a commencé sa deuxième mission (Cassini Solstice Mission) qui a duré jusqu’à ce qu’elle explose dans l’atmosphère de Saturne

En décembre de l’année suivante, il a suivi le transit de Vénus pour tester la faisabilité d’observer des planètes en dehors de notre système solaire

En mars 2013, Cassini a effectué le dernier survol de la lune de Saturne Rhea et a mesuré sa structure interne et l’attraction gravitationnelle

Cassini n’a pas seulement étudié Saturne – il a également capturé des vues incroyables de ses nombreuses lunes Dans l’image ci-dessus, la lune Encelade de Saturne peut être vue dériver avant les anneaux et la petite lune Pandora Il a été capturé le novembre 1, 2009, avec toute la scène est rétro-éclairé par le soleil

En juillet de cette année-là, Cassini a capturé une Saturne éclairée en noir pour examiner les anneaux dans les moindres détails et a également capturé une image de la Terre.

En avril de cette année, il a terminé son survol le plus proche de Titan et a commencé son orbite Grande Finale qui s’est terminée le 15 septembre.

« La mission a changé notre façon de penser là où la vie s’est peut-être développée au-delà de notre Terre », a déclaré Andrew Coates, chef du groupe de science planétaire au Mullard Space Science Laboratory de l’University College de Londres.

« En plus de Mars, les lunes des planètes extérieures comme Encelade, Europa et même Titan sont désormais les principaux prétendants à la vie ailleurs », a-t-il ajouté. ‘Nous avons complètement réécrit les manuels sur Saturne’

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Source: https://www.dailymail.co.uk/sciencetech/article-9406453/Saturns-moon-Enceladus-churning-ocean-currents-beneath-12-miles-ice-experts-say.html

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